Ve druhé polovině 70. let mezi ně přibyla i tehdy sovětská automobilka VAZ s modelem 2121. První sériový vůz, známější pod jménem Lada Niva, sjel z výrobního pásu 5. dubna 1977.

Důvod, proč sovětská automobilka, do té doby vyrábějící licenční variace na Fiat 124, přišla s prvním vlastním typem, byl jednoduchý. Nedozírné pláně Sovětského svazu pokrývala jen řídká síť kvalitních silnic a přestože byl "žigulík", vyráběný od roku 1970, bytelné auto, všude přeci jen neprojel. Už v roce 1971 tedy zahájili sovětští konstruktéři práce na voze s pohonem všech čtyř kol, schopným zdolat i náročný terén.

Nejprve zkonstruovali lehký otevřený vůz s plátěnou střechou, podobný německému terénnímu automobilu DKW Munga. Poháněl ho motor o objemu 1,3 litru, převzatý z první lady. Poměrně slabá pohonná jednotka se ale v terénu neosvědčila. V roce 1973 proto tvůrci původní koncept opustili. Nakonec použili karoserii, založenou na konceptu malého třídveřového automobilu VAZ-1101 Čeburaška (který se nikdy sériově nevyráběl) a pod kapotu zabudovali silnější šestnáctistovku.

V roce 1976, po třech letech zkoušek v náročném terénu všeho druhu, továrna Ladu Nivu oficiálně představila. Na svou dobu revoluční vůz se samonosnou třídveřovou karoserií, nezávislým zavěšením kol, stálým pohonem 4x4, redukcí převodů a uzávěrkou mezinápravového diferenciálu byl schopen brodit se 60 cm hlubokou vodou, jet v metru sněhu a zdolat šedesátiprocentní stoupání. Interiérem se tehdy niva vyrovnala řadě automobilů nižší střední třídy.

V roce 1978 se Lada Niva představila světu na autosalonu v Paříži a vůz, který měl původně hlavně "řešit otázku motorizace sovětského venkova", se začal úspěšně prodávat i na Západě. Na popularitě nivě přidal i československý seriál Návštěvníci, ve kterém parta falešných zeměměřičů, vyslaných z 25. století do roku 1984, používala právě Ladu Nivu, i když upravenou. Jakkoli je toto auto univerzální, ve skutečnosti neumí měnit barvu ani se podhrabávat pod městem - a už vůbec ne cestovat časem.

V autosalonech prodávajících dnes vozy Lada si člověk může připadat trochu jako v minulosti, a to právě díky nivě. Ta se totiž téměř nezměněná vyrábí i po 30 letech. Jen původní karburátorovou pohonnou jednotku nahradil v roce 1993 motor se vstřikováním, obnovou prošel exteriér i interiér a přibyla užitková verze. Konkurence ale nezaspala a objevují se stále pohodlnější jeepy, mercedesy, landrovery, ale i volkswageny či hyundaie, schopné zdolat lehčí terén.