NASA podnikla další krok k opětovnému zavedení nadzvukového letounu do provozu. Kontrakt, který obě strany podepsaly na začátku dubna, poběží až do konce roku 2021.

Podle serveru Business Insider dostane kalifornská společnost Lockheed Martin Aeronautics Company za nový stroj 247, 5 milionu dolarů.

V čem by mělo být nové supersonické letadlo jiné? Podle NASA by mělo být vybaveno nejnovějšími tichými nadzvukovými technologiemi. Výrazný je nový mechanismus nadzvukového třesku, který by se měl proměnit jen v „jemné bouchnutí“ podobné zavření dveří u automobilu.

Dosud byl totiž aerodynamický třesk, nebo také sonický třesk, který vzniká, když letadlo dosáhne rychlosti zvuku, největším problémem, jež bránil komerčním letadlům létat rychleji. Nelze se jej totiž nijak zbavit a je tak silný, že může způsobit i škody na zemi. 

V současné době je proto nadzvukový let nad pevninou zakázán. Právě to bylo důvodem, proč například letouny Concorde směly létat nadzvukovou rychlostí pouze nad mořem. O snížení sonického třesku se vědci pokoušeli již několik let. Nyní vypadá, že by mise mohla být úspěšná. NASA uvádí, že by hlučnost letadla neměla překročit 75 decibelů.

Nově vyrobený stroj, který ponese název X-plane, má tak být zcela výjimečný jak vlastnostmi, tak vzhledem. Měl by létat ve výšce asi 16 kilometrů nad zemí, tedy asi o čtvrtinu výš než současná komerční dopravní letadla. Přitom bude, pokud se podaří splnit zadání, dosahovat rychlosti až 1500 kilometrů za hodinu.

Jakmile NASA od dodavatele v roce 2021 letoun přijme, provede prý další testy prokazující, že tichá nadzvuková technologie pracuje tak, jak je navrženo. Včetně kontroly bezpečnosti pro provoz v rámci systému vzdušného prostoru.

Počínaje rokem 2022 má NASA létat se strojem nad vybranými městy v USA a sbírat data o jeho hlučnosti, včetně „reakce místních komunit na jevy provázející přelet letadla rychlejšího než zvuk,“ jak uvedl Jaiwon Shin, který má v NASA zodpovědnost za letecké projekty. Tento soubor údajů bude následně poskytnut americkým a mezinárodním regulačním orgánům při určení nových pravidel týkajících se nadzvukových letů nad zemí.

Nejznámější nadzvukový komerční letoun Concorde byl vyvinut v 60. letech a v té době vzbudil velký zájem. Od začátku svého provozu v roce 1976 létal i do Ria de Janiera a Singapuru. Zájem však velmi rychle opadnul a nakonec létal jen na lince mezi Paříží resp. Londýnem a New Yorkem. Jedním z důvodů byl krátký dolet (šest tisíc kilometrů) a to, že na mnohých letištích nedostal povolení k přistání kvůli obrovskému hluku (startující Concorde byl slyšet ve vzdálenosti osm kilometrů) a také enormní provozní náklady. Naposledy stroj vyletěl v roce 2003.