Pro těžaře ropy a plynu bude rok 2016 rokem snižování nákladů, restrukturalizace, pokud to bude možné i refinancování úvěrů a v některých případech, pokud to nepůjde, i bankrotů. Nabrat na rychlosti by mohly fúze a akvizice, kterých bylo letos málo hlavně kvůli neshodám ohledně hodnoty podniků.

Schopné přežít zřejmě budou firmy, které kromě těžby mají i další zdroje příjmů, jako příjmy z rafinace a chemických operací, a které stále mají přístup na kapitálové trhy. I pro ně však bude příští rok obtížný.

Výhled pro energetické firmy byl hrozný již před rokem. Od té doby cena severomořské ropy Brent klesla o dalších 39 procent na zhruba 37 dolarů za barel a je blízko nejnižší hodnoty za 11 let. Klesají i ceny plynu a v USA jsou blízko 16letých minim.

Těžařům ropy se podařilo snížit náklady pomocí zlepšení efektivity a díky poklesu cen, které si účtují jejich dodavatelé, firmy zaměřené na služby. Společnost ConocoPhillips, která je největším nezávislým těžařem ropy a plynu na světě podle tržní kapitalizace, na počátku tohoto měsíce uvedla, že náklady na zařízení potřebné pro ropné vrty se v USA za poslední rok snížily o 32 procent a náklady na hydraulické štěpení, což je metoda používaná při těžbě z ropných břidlic, o 38 procent.

Firmy také snižují kapitálové výdaje. Třeba britská firma BP v říjnu uvedla, že plánuje snížit své výdaje na zhruba 19 miliard USD (467,8 miliardy Kč) z původních 24 až 26 miliard USD.

Škrty pomohly stabilizovat finance v odvětví. Přední ropné firmy s akciemi na burze by však podle konzultační firmy Wood Mackenzie potřebovaly, aby cena ropy Brent v průměru činila v příštím roce 66 dolarů za barel. Jen tak budou schopné pokrýt své kapitálové výdaje, platby úroků z půjček a dividendy. V letošním roce by potřebovaly průměrnou cenu 81 dolarů za barel, před škrty to bylo dokonce 104 dolarů za barel.

Cena 66 dolarů je bodem rovnováhy a znamená, že za této ceny budou firmy schopné pokrýt své náklady, ale s nulovým ziskem. Současná úroveň cen naznačuje, že firmy v odvětví si budou muset více půjčovat. Velké mezinárodní společnosti si mohou dovolit se více zadlužit, avšak nechtějí, aby se jejich zadlužení vymklo kontrole, takže začaly oznamovat nové kolo úspor. Royal Dutch Shell, která se snaží získat souhlas akcionářů k převzetí BG Group, tento měsíc oznámila, že pokud dohoda projde, plánuje zrušení dalších 2800 pracovních míst, což budou zhruba tři procenta celkové pracovní síly sloučené skupiny.

Pokles kapitálových výdajů však ohrožuje budoucí těžbu. Firmy se letos zaměřovaly pouze na projekty, u kterých je rychlá návratnost. Naopak omezily průzkum a dlouhodobý rozvoj. Přirozené vyčerpávání ropných polí však znamená, že je potřeba dále investovat, aby se zastavil pokles těžby. Vyhlídka nižších dodávek v budoucnosti by ale naopak mohla přispět k oživení cen. Úkolem firem nyní je, aby dokázaly přežít toto období a mohly si pak užít oživení cen, až k němu dojde.