Dramatická postava homosexuálního politika, kterému se podařilo na začátku 70. let prolomit bariéru nesnášenlivosti a tabu vůči menšinám s odlišnou sexuální orientací, byla (i se svým tragickým koncem) jako stvořená pro filmové plátno.

V roce 1984 natočil Rob Epstein o Milkovi dokument, politikův životní osud si ale zjevně říkal o hraný film. Jedním z Van Santových nerealizovaných projektů byl The Mayor of Castro Street, k němuž napsal v roce 1991 scénář Oliver Stone a měl jej produkovat. Mezi adepty na hlavní roli byli Robin Williams, James Woods, Richard Gere a Daniel Day-Lewis. Nakonec z příprav sešlo.

Tentýž projekt se pak vynořil ve stejné době, kdy Van Sant začal s přípravami Milka. Režisérem snímku The Mayor of Castro Street měl být tehdy Bryan Singer. Kvůli stávce scenáristů se ale film dostal do ekonomických potíží a tvůrci se už k němu patrně nevrátí. Ostatně, Bryan Singer mezitím dokončil Valkýru s Tomem Cruisem – která tento týden vstupuje shodou okolností do kin souběžně s Milkem.

Harvey Milk mi zachránil život

„Když jsem poprvé slyšel o Harveyho příběhu, bylo mi třináct,“ říká scenárista Dustin L. Black. „O mé orientaci nikdo nevěděl, žil jsem v konzervativní mormonské, vojenské rodině. Bylo to pro mě velice těžké. Harveyho příběh nejenže mi dal naději, o které tolik mluvil, ale pravděpodobně mi zachránil život.“ Sean Penn, který Milka hraje, kývl na roli okamžitě. Měl jedinou podmínku – aby se film držel důsledně Milkových osobních vztahů i politiky. „Neměli jsme jen skvělý scénář, ale také vynikající archivní materiál. Díky tomu jsem si Harveye ihned zamiloval,“ svěřil se herec, jehož vizuální proměna na Milka si vyžádala umělý nos, zuby, kontaktní čočky a také zásadní úpravu vlasů.

V roce 1977 byl Harvey Milk zvolen členem městské rady v San Francisku, čímž se stal prvním gayem v historii americké politické scény. Volební vítězství se nestalo výhrou jen pro práva „jinak“ orientovaných, Harvey uměl spojit lidi napříč celým politickým spektrem. Van Santův film líčí posledních osm let jeho života – v San Francisku. Tady hledá stejná práva a možnosti pro všechny – ovšem v čase, kdy jsou předsudky vůči gayům velmi silné. Jeho řeč na Gay Freedom Day Parade v roce 1978 vešla do dějin: „Vzbuď se, Ameriko… Pryč s rasismem, sexismem, nenávistí, už nikdy nezůstaneme zavřeni doma!“

Přípravy na zpracování života legendárního Harveyho Milka vzbudily takový rozruch, že se štábu hlásily tisíce lidí, kteří chtěli hrát v komparzu i zadarmo. Roli Harveyho vraha Dana Whitea hraje Josh Brolin, který vystřídal původně osloveného Matta Damona – tomu se natáčecí termín kryl s jiným filmem, proto se role musel vzdát. Pro Brolina to byla šťastná náhoda – protože jedna z osmi nominací na Oscara vyšla i na něj. Herec ji komentoval zcela v šoku: „Když si vzpomenu na svůj život před několika lety, kdy jsem byl šťastný jen za to, že dokážu nakrmit své děti… Ani náhodou by mě nenapadlo, že mi bude někdy někdo v pět ráno volat a tvrdit, že jsem byl nominován na Oscara. Je to prostě úplně mimo realitu!“