Mary Louise Streepová se narodila 22. června 1949 v malém městě Summit ve státě New Jersey. Na střední škole byla premiantkou a věnovala se i opernímu zpěvu, tancovala jako roztleskávačka, přivydělávala si jako servírka. Herecké vzdělání získala na Yaleově univerzitě.

Zpočátku se věnovala divadlu. Na sklonku 70. let ale okusila film a záhy získala první nominaci na Oscara za Lovce jelenů (1978). Zlatá soška na sebe nenechala dlouho čekat a Streepová si ji mohla potěžkat už v roce 1980 za rozvodové drama Kramerová versus Kramer (s Dustinem Hoffmanem). V roce 1983 pak přibyl další Oscar za její zřejmě nejslavnější film Sophiina volba, který byl natočen podle románu Williama Styrona a který pojednává o ženě, jež má za sebou traumatizující zkušenost z koncentračního tábora. Třetího Oscara dostala předloni za roli bývalé britské premiérky Margaret Thatcherové ve filmu Železná lady. "Jste absurdně dobrá. Ať hrajete cokoli, tak ještě zvýšíte laťku a všem nám ostatním to ztížíte," řekl jí při předávání sošky herecký kolega Colin Firth.

Letos za roli ve filmu Blízko od sebe získala již 18. oscarovou nominaci, což z ní v Hollywoodu činí absolutní rekordmanku. Kromě toho má například i osm Zlatých glóbů.

Mezi další ceněné filmy Streepové patří Francouzova milenka (1981), Silkwoodová (1983), Zamilovat se (1984), Vzpomínky na Afriku (1985), Pohlednice z Hollywoodu (1990), Smrt jí sluší (1992), Dům duchů (1993), Divoká řeka (1994), Madisonské mosty (1995), Marvinův pokoj (1996), Hodiny (2002), Ďábel nosí Pradu (2006), muzikál Mamma Mia! (2008), Pochyby (2008) či Julie & Julia (2009).