Rodilý Newyorčan a syn skandinávských emigrantů vystudoval prestižní Parsonovu školu designu a Institut módních technologií a u filmu začínal jako kostymér. Navrhl kostýmy pro filmy známých filmařů, mimo jiné Woodyho Allena. Postupem času přišla ale chuť ovlivňovat dění před kamerou více než jen studií oděvní historie a črtami na papíře.

Jeho režijní počiny měly střídavou kvalitu, byť nejvíce se mu dařilo na poli psychologických thrillerů.

Filmové ocenění Zlatý glóbus. Ilustrační snímek
Další posunutý ceremoniál. Udílení Zlatých glóbů se uskuteční až na konci února

Poprvé na sebe výrazněji upozornil dramatem Hráči se smrtí, kde si budoucí hvězdy Julia Robertsová, Kevin Bacon a Kiefer Sutherland zahráli mediky experimentující s klinickou smrtí. Ve scénáři se Schumacher inspiroval populárními knihami spisovatele a psychologa Raymonda Moodyho, který ve svých dílech hledal důkazy posmrtného života.

Výrazněji vybočuje z režisérovy tvorby také Volný pád, kde Michael Douglas exceluje v roli smolaře beroucího spravedlnost do svých rukou, respektive do své basebalky. Film zazářil na festivalu v Cannes, odkud si režisér odvezl Zlatou palmu za nejlepší snímek.

Vcelku solidně zpracoval Schumacher v roce 1994 také knižní předlohu Johna Grishama Nebezpečný klient. Krok směrem ke komiksům už mu tolik neprospěl. Snímky Batman navždy a Batman a Robin se pokusil navázat na oslnivý úspěch kultovních filmů Tima Burtona o Batmanovi, na téhle parketě se mu ale nedařilo. Kritika filmy strhala, fanoušci Batmana režiséru spílali.

VZPOMÍNKA. Vladimír Dlouhý v roce 2009.
Charismatický i tajuplný muž. Takový byl příliš krátký život Vladimíra Dlouhého

 Jeho posledním filmem je Teror z roku 2011, kam se před kameru po bok Nicole Kidmanové vrátil Nicolas Cage, s nímž natočil i drsnou krimi 8mm z prostředí tvrdého porna. Své nejlepší filmy natočil v 90. letech a za minimální rozpočty – které si oblíbil. „To nejlepší z vás nevykřešou velké peníze, nýbrž nízký rozpočet. To je teprve správná filmařská výzva, která prověří vaše schopnosti,“ tvrdil Joel Schumacher.