Rodák z newyorského Bronxu se jako mladý živil krátce v New York Times, posléze vystudoval novinařinu a literaturu. Jako režisér debutoval v televizní stanici CBS, poté začal natáčet filmy.

Největší úspěch zaznamenal už v roce 1963 s adaptací Leeova románu (oceněného Pulitzerovou cenou) Jako zabít ptáčka, který získal tři Oscary, včetně sošky pro Gregory Pecka. Má na kontě snímky Plíživý měsíc, Italské prázdniny, Léto roku 42, Příští rok ve stejnou dobu či Pokrevní bratři.