Zápletka tohoto filmového příběhu, který aspiruje na Zlaté glóby, se zakládá na skutečných událostech. Inspiroval k ní článek Superfly se vrací, který pro list New York Magazine připravil novinář Mark Jacobson.

Vypráví v něm o vzestupu a pádu černošského gangstera Franka Lucase, který si v sedmdesátých letech podmanil newyorský Harlem důmyslnou sítí drogové distribuce. Moje společnost prodává výrobek vyšší kvality než nabízí konkurence a za nižší cenu – zní krédo Franka Lucase, který v sobě ani ve svých činech nikdy nezapřel obchodníka. Není bez zajímavosti, že novináře Jacobsona k Lucasovi přivedl Nicholas Pileggi, autor předloh a scénářů k podobně rozklenutým gangsterským kronikám Martina Scorseseho Mafiáni a Casino.

Po lukrativní látce jako první sáhl černošský režisér adrenalinových akcí a hudebních videoklipů Antoine Fuqua, který s Denzelem Washingtonem spolupracoval už na filmu Training day. V roce 2004 studio nicméně výrobu filmu, jehož rozpočet nezadržitelně rostl, zastavilo. Producent Brian Grazer se však naděje vzdát nechtěl a oslovil proto režiséra Ridleyho Scotta.

Toho na námětu fascinoval především „paradox, že zatímco drogový dealer Lucas žil spokojeným rodinným životem, osobní život poctivého policisty Richieho Robertse, který po Lucasovi šel, skončil v troskách.“ Aby Denzel Washington pronikl hlouběji do postavy, setkal se osobně s Frankem Lucasem. „Požádal jsem ho ale, aby mi neříkal nic, co nemusím vědět, protože jsem nakonec nechtěl proti němu někde svědčit,“ říká Washington.

„Příběh Amerického gangstera a samotného Franka Lucase pro mě není ani tak filmem, jako spíš ohlédnutím do minulosti. Gangsteři hráli v životě lidí důležitou roli, protože byli součástí naší komunity. Udržovali ji pod kontrolou,“ vzpomíná rodačka z Harlemu Ruby Dee, která hraje Lucasovu matku.

Americký gangster patří mezi jedny z hlavních favoritů na Zlaté glóby a počítá se s nimi i do nominací na Oscary. Zda rok po Skryté identitě znovu uspěje jinak opomíjený kriminální žánr, ukážou nejbližší měsíce.