Russell se narodil ve Springfieldu ve státě Massachusetts do rodiny bývalého baseballového hráče a příležitostného herce Binga Russella. Na počátku 70. let se profesionálně věnoval baseballu. Po zranění ale sportování zanechal a plně se začal věnovat herectví, ke kterému přičichl již jako dítě.

Jeho herecká kariéra byla značně rozkolísaná. V 80. letech, kdy natočil Útěk z New Yorku či Tango & Cash se Sylvesterem Stallonem, byl nominován na Zlatý glóbus za roli ve filmu Silkwoodová (1983), ve kterém sekundoval Meryl Streepové. Řada jeho dalších filmů příliš nezaujala. K úspěšnějším patří například drama Rona Howarda Oheň (1991), v roce 1993 zazářil ve westernu Tombstone a o rok později se objevil v slavném sci-fi hitu Rolanda Emmericha Hvězdná brána. V posledních letech zaujal diváky v nové verzi katastrofického příběhu Poseidon (2006) a zahrál si i v posledním filmu Quentina Tarantina Osm hrozných (2015).