A rané vzpomínky na dobu? „Nebarevnost. Oblečení lidí šedivé, žádné křiklavé barvy, a probůh vůbec žádné nápisy na čepici nebo na tričku. Ženy se líčily málo, v rozhlase se mluvilo spisovně, … zarostlí byli jen žebráci a tetování měli pouze ti, co se vrátili z koncentráku,“ říká.

Příznivý byl i čas vysokoškolského studia. Na FAMU se trefil do dobrého ročníku. Absolvent katedry režie pod vedením Otakara Vávry se tu jak známo sešel s partou plnou osobností. Jan Němec, Jaromil Jireš, Jan Schmidt, Evald Schorm, s nímž si rozuměl nejvíce. A Věra Chytilová, s níž proseděl celé studium v jedné lavici a která mu jak říká, vylepšila kinderstube. „Dáma a její vychrtlý panoš“, jak sebe a budoucí provokativní režisérku označuje.

Uspěl hned se svým debutem. Ostře sledované vlaky podle literární předlohy jeho oblíbeného autora Bohumila Hrabala z roku 1966 vyhrály Oscara za nejlepší zahraniční film. „Danny Kaye, ten blbec na jevišti, co měl v ruce obálku se jménem vítěze, jen tak zamžoural do papírku a do mikrofonu ohlásil: The Winner is Yugoslav Film… Closely Watched Trains,“ vzpomíná Menzel v pamětech na bizarní okamžik oscarového večera, kdy se nejprve chystal na scénu jugoslávský režisér Petrovič, načež se ozřejmilo, že herec vyhlašující vítěze se jen neorientuje v evropských zemích a zaměnil národnost.

Oscarovou nominaci dostala i Vesnička má středisková, trezoroví Skřivánci na niti vyhráli Zlatého medvěda na Berlinale. Za historií českého filmu se režisér mile ohlédl ve snímku Báječní muži s klikou. Roku 1996 pak dostal Českého lva za dlouholetý umělecký přínos českému filmu.

Divadelní tvorbě se věnuje od 70. let, režijně i herecky, nejslavnější se stala inscenace Penzion pro svobodné pány v režii Jiřího Krejčíka. Šťastným místem v branži filmové i divadelní je pro něj Berlín. Režíroval tu dvě hry, v roce 1988 Brouka v hlavě a 1991 Sex letní noci.

Dlouhá léta svobodný pán se oženil až ve svých šestašedesáti letech, během cesty po Asii si v Thajsku po pětileté známosti vzal o čtyřicet let mladší Olgu Kelymanovou, s níž má dvě dcery Annu Karolínu a Evu Marii.

Zdravotní problémy

Loni ho atak mozkové infekce upoutal na nemocniční lůžko, což je důvodem, proč nyní nemůže odjet do Berlína pro cenu za celoživotní přínos světovému filmu. Jeho stav se ale zlepšuje. Jak říká jeho žena, „jsou to hlavně holky, které ho drží a motivují k uzdravení.“ A přátelé, včetně Václava Neckáře z Ostře sledovaných vlaků, jenž režiséra považuje za „celoživotního kamaráda“.

S podporou všech blízkých i filmovým pozdravem na dálku z Berlinale to možná nebudou tak špatné narozeniny. I když oslavy Jiří Menzel upřímně nesnáší a bude to po dlouhé době poprvé, co je nestráví v zahraničí. Tak všechno nejlepší!

Z úspěchů Jiřího Menzela
1968: Jeho celovečerní debut Ostře sledované vlaky získává Oscara pro nejlepší neanglicky mluvený film

1987: Spolupráce s duem Smoljak-Svěrák na filmu Vesničko má středisková je oceněna nominací na Oscara
1990: Trezorový snímek Skřivánci na niti se po 20 letech dostal do kin a získal hlavní cenu na festivalu v Berlíně