Během pobytu na internátní škole pro válečné sirotky v Poděbradech se seznámil s Milošem Formanem a Václavem Havlem. Kvůli studiu na FAMU zfalšoval svůj životopis, roku 1957 byl ale ze školy vyloučen.

Učil se u režiséra Ladislava Helgeho. Debutoval adaptací Hrabalovy povídky Fádní odpoledne (1965), poté natočil svůj jediný český film Intimní osvětlení, kterým na sebe výrazně upozornil. Spolupracoval na Formanových snímcích Hoří, má panenko a Lásky jedné plavovlásky. V zahraničí získal největší ohlas dramatem Cutterova cesta, v němž se vrátil k americkému traumatu z vietnamské války.

Od 90. let působil v televizi, kde natočil mimo jiné snímek Stalin (1992). Má Českého lva za umělecký přínos českému filmu a Křišťálový glóbus za mimořádný přínos světové kinematografii. Jeho sestrou je televizní scenáristka, spisovatelka a rozhlasová redaktorka Eva Límanová, která ztvárnila hlavní ženské postavy ve snímcích Křik a Zlatá reneta. (ska)