Ale fotbal v „klasické“, tj. evropské variantě? Ten se v zemi javorového listu příliš velké popularitě netěší. Kanada přitom už za sedm let hostí (s Mexikem a USA) mistrovství světa.

I proto se kanadští fotbaloví činovníci pokoušejí hokejem poblázněný národ obrátit na fotbalovou víru. Letos na jaře se plánuje velký krok k zářným zítřkům: v zemi vznikne vůbec první profesionální liga. Canadian Premier League (CPL) odstartuje koncem dubna.

„Hlad po fotbalu v naší zemi exponenciálně stoupá. Má čím dál vyšší sledovanost, díky videohrám je také velmi populární mezi mladými,“ řekl pro BBC komisionář CPL David Clanachan. Ten zdůrazňuje, že i když na tradicích si zakládající kanadští starousedlíci stále dávají přednost hokeji a dalším zámořským sportům, situace se rychle mění. „Fotbal tu hraje spousta žen a zároveň je nejoblíbenějším sportem mezi novými imigranty. Lidé stěhující se do Kanady možná neznají basketbal, hokej nebo NFL, ale určitě znají fotbal,“ tvrdí Clanachan.

Přednost mají domácí

Zbrusu nová soutěž se ovšem rozjíždí poměrně skromně. První ročník CPL odehraje sedm týmů, z nichž na každý čeká 28 zápasů (14 doma a 14 venku). Sedmička klubů je rozprostřena po celé zemi: mezi Wanderers z Halifaxu a Pacific FC na západním pobřeží leží 4500 kilometrů.

V Kanadě už přitom pár let působí tři kluby hrající americkou MLS Vancouver, Toronto a Montreal. Vedení CPL to ale nevidí jako konkurenci, spíš naopak. „Tyto tři týmy odvedly fenomenální práci při popularizaci fotbalu v Kanadě. Díky tomu je teď čas na další krok,“ věří Clanachan.

Hlavním cílem CPL má být zvýšení úrovně fotbalu v Kanadě, aby si za sedm let na domácím MS neutrhla ostudu. Mužský národní tým až dosud startoval na světovém šampionátu jen v roce 1986 v Mexiku, kde nezískal ani bod a nevstřelil jediný gól.

Kluby v CPL tak nesmí mít na soupisce víc než sedm cizinců, navíc v základní jedenáctce musí nastoupit alespoň šest Kanaďanů. K tomu minimálně tři z domácích hráčů mají být mladší 21 let. Má to vést k tomu, aby se talentovaní kanadští junioři co nejdřív otrkali.

Nemalé ambice

Dříve hráči z Kanady takové možnosti neměli. „Vlastně nebylo jak přejít do profesionálního fotbalu. Kdo se chtěl zlepšovat, musel do ciziny,“ vzpomíná útočník Marcus Haber. Většinu kariéry strávil v Anglii a ve Skotsku, nyní si plácl s Pacific FC.

Šéf nové ligy Clanachan tvrdí, že jedná s celkem osmnácti zájemci o budoucí vstup do CPL. „Budeme expandovat,“ věří. Hokejová NHL se svou stoletou tradicí a miliardovými zisky se zatím bát nemusí. Ale v budoucnu? Kdo ví.