Ten vyhlásil, že filozofií Floridy bude postupné budování týmu díky dobrému výběru v draftu a podepisování smluv "na roky, ne na měsíce". Před šesti lety bylo splnění ambiciózní Cohenovy vize pouze utopií, obzvlášť po nevydařené sezoně, ve které Panthers jen dvaadvacetkrát vyhráli.

"Měli jsme plán, že budeme mužstvo stavět na draftovaných hráčích," uvedl na klubových stránkách Cohen. "Je potřeba hodně trpělivosti, obzvlášť když jsme měli hodně špatnou startovní pozici. Bohužel to nejde změnit ze dne na den a proto také hodně týmů ztratí trpělivost," myslí si vlastník hokejového klubu.

Ale i díky příchodu kouče Jacquese Martina v květnu 2004, se smělé vize pomalu začínají naplňovat. První vlaštovkou bylo před dvěma lety podepsání dlouhodobé smlouvy se současným kapitánem Olli Jokinenem, který v týmu začne pátou sezonu.

"Jsme na dobré cestě a s angažováním Jacquese (Martina) a jeho pevné ruky se můžeme ucházet o nejvyšší příčky opravdu dlouhou dobu," věří Cohen.

Jednouz hlavních postav se má stát i Vokoun

A Florida opravdu myslí daleko do budoucna. Více než tříleté smlouvy v týmu podepsali Mike Van Ryn, Brett McLean či Ruslan Salei. Letos v létě prodloužili Panthers nejméně na dalších pět let kontrakty s Bryanem Allenem, Nathanem Hortonem a naposledy Stephenem Weissem.

Florida na čtyři roky získala také brankáře Tomáše Vokouna, kterého se trochu překvapivě kvůli finančním problémům zbavil Nashville. S českým gólmanem mají Panthers velké plány. "Tomáš nepochybně patří mezi pět nejlepších brankářů v NHL, navíc je to silná osobnost, která přesně zapadne do floridského modelu," prohlásil kouč Panterů Martin.

V posledních dvou letech tak na Floridě podepsali nové smlouvy prakticky se všemi klíčovými hráči, na jejichž platy padne více než 140 milionů dolarů. Trenér Jacques Martin, který je od roku 2006 zároveň také generálním manažerem, dokázal tým také vhodně doplnit z řad volných nechráněných hráčů. Na Floridu tak zamířil i další Čech Radek Dvořák či Richard Zedník.

Frolík a Řepík nadějemi Panterů

Příjemnou změnou je pro Panthers i pohled na draftované hráče.

Zatímco z 36 hráčů, které si Florida vybrala v letech 1997 - 2000 zůstal v klubu jeden jediný, ze sezon 2001 - 2004 je už výstup veselejší.

Čtyři hráči vybraní v první kole jsou zásadními postavami Panterů - Stehen Weiss, Nathan Horton, Jay Bouwmeester a také Rostislav Olesz. Další draftovaní už si za první tým zahráli a stále zůstávají v klubu, mezi nimi i český centr Kamil Kreps.

A dalším trumfem klubu z Floridy jsou jeho junioři, mezi kterými hrají prim také dva Češi. "Máme mladíky jako je Michael Frolík, Michael Řepík či Keaton Ellerby," pochvaluje si trenér Martin. "Na draftu byli hodně vysoko a věříme, že za první tým budou hrát velmi brzy," dodal jediný muž v NHL, který zvládá funkci kouče i generálního manažera.