Český útočník, který se v dresu Ďáblů poprvé objevil v sezoně 1995/1996, drží všemožné ofenzivní rekordy týmu z Newarku a je ideálním symbolem hokejové organizace, která vždy upřednostňovala úspěch celku před foukáním na bebíčka přecitlivělých hvězd. Snad i proto zůstával Eliáš po léta tak trochu ve stínu skromný, pracovitý, spolehlivý.

Jenže časy se mění. Úcta k zasloužilému veteránovi je krásná věc, hokejový byznys ale nemá sklony k sentimentalitě. Současný trend v NHL je jasný: Mládí vpřed. Kluby nabízejí luxusní smlouvy nadějným borcům krátce po dvacítce a leckteří ošlehaní matadoři marně čekají na nabídky. Eliáš příští rok oslaví čtyřicítku a ať chce nebo ne, změny ho neminou. Dokonce se spekuluje o tom, že by mohl New Jersey opustit. Nepředstavitelné? Ne tak docela.

„Nikdy nevíte nic jistě. Mluvil jsem s panem Sherem a s trenérem. Chtějí, abych byl součástí týmu," řekl Eliáš listu The Star-Ledger. Ray Shero je nový generální manažer, který ve funkci nahradil donedávna neodstranitelného „železného dědka" Lou Lamoriella. Nové vedení znamená novou koncepci. Shero chce tým pořádně omladit (v letošním draftu si ostatně vybral českou naději Pavla Zachu) a začít novou éru.

Od klubu má zatím důvěru

Ne že by to Ďáblové nepotřebovali. Lamoriello poslední dobou dělal při skládání kádru jedno špatné rozhodnutí za druhým a New Jersey v tabulce klesalo a klesalo. Ani Eliáš za sebou nemá právě skvělou sezonu stihl odehrát 69 zápasů, v nichž zaznamenal 34 bodů. Nejméně za jeho působení v NHL (pokud nepočítáme začátečnické sezony, kdy ještě nebyl trvalou součástí sestavy).

Věří ovšem, že pořád může válet. „Už možná nejsem nejrychlejší, ale pořád jsem rychlejší než hodně hráčů. A jsem o dost chytřejší," směje se Eliáš. Nové vedení mu zatím projevuje důvěru. „Chceme hrát rychlý a důrazný hokej, ale také musíme mít hráče s citem pro hokej. Takových moc není, ale Patrik mezi ně patří," uvedl Shero, který stál za triumfem Pittsburghu ve Stanley Cupu v roce 2009.

Kariéru by rád ukončil u Ďáblů

Přesto se v zákulisí mluví o možném trejdu (Eliáš má smlouvu ještě na rok s „no trade" klauzulí). Český veterán v minulé sezoně vypadl z elitních útočných formací a nehrál tolik, kolik býval zvyklý. Pokud to bude pokračovat, mohl by dvojnásobný vítěz Stanley Cupu raději odejít jinam, kde bude mít větší naději zažít ještě jeden velký týmový úspěch.

„Pokud se mnou v klubu nebudou spokojeni, možná to celé dopadne jinak. Takový je život i hokej," říká Eliáš. „Doufám, že svou kariéru ukončím tady v New Jersey a také doufám, že tohle nebude moje poslední sezona. Stát se ale může cokoli," dodal. Záleží na tom, jak rychle najde společnou řeč se šéfem Sherem a také s novým trenérem Ďáblů Johnem Hynesem.