Teď je mu 32 let a i jeho nejzavilejší kritici umlkli. Ovečkin v letošním play-off NHL předvádí nejkomplexnější hokej v životě. Pořád střílí důležité góly. Kromě toho ale konečně vyzrál v lídra, který je na ledě všude. Brání, padá do střel, jde svým washingtonským spoluhráčům příkladem.

„Když vidíte svého kapitána, který na ledě není od toho, aby blokoval střely, že to přesto dělá, vyburcuje vás to,“ vystihl Ovečkinův přínos útočník Devante Smith-Pelly. „Je tak zažraný do hry, že to má nutně efekt na celý nás tým,“ dodal obránce John Carlson.

Díky tomu je Washington jedinou výhru od vysněného Stanley Cupu. Nad Vegas Golden Knights vede 3:1 na zápasy, čtvrté utkání je na programu v noci na pátek. Případný triumf by byl samozřejmě úspěchem pro celý klub, ale v Ovečkinově případě bude ještě o stupeň sladší.

Právě hvězdný Rus totiž celá léta fungoval jako hromosvod kritiky. Když Capitals znovu a znovu selhávali v play-off, vina byla svalována na kapitána. Břemeno bylo rok od roku těžší. Ovečkin pořád slýchal, že zatímco jeho velký generační rival Sidney Crosby přivedl coby kapitán svůj Pittsburgh ke Stanley Cupu poprvé v 21 letech (a pak ještě dvakrát), on to nikdy nedokázal.

Tomu může být brzy konec. Zaslouženě.