Ta může vyvrcholit nejpozději 16. dubna v Pardubicích, ale to jen v případě, že by bylo zapotřebí sehrát rozhodující sedmý duel. Vyřazovací boje však bitvy obou rivalů pamatují. Misky vah jsou vychýleny na stranu Pražanů, kteří v těchto kláních uspěli třikrát proti dvěma úspěchům pardubických hokejistů. Sparta zvládla lépe čtvrtfinále v roce 1988 (na zápasy 3:1), duely o třetí místo v roce 1997 (2:0) a opět čtvrtfinále o tři roky později (3:0).

Východočeši se naopak radovali po semifinálových sériích v letech 1989 a 1994 (pokaždé 3:0). Souboji přidává na zajímavosti také obsazení trenérských postů. Pardubické lavičce vládne Miloš Říha, Spartu dovedl opět po roce do finále František Výborný. Oba jsou kamarády a bývalými spoluhráči z jednoho útoku jihlavské Dukly. Před časem se také společně setkali na jedné střídačce. Na počátku sezony 2000/01 se Spartě pod koučem Výborným příliš nedařilo. Vedení klubu řešilo situaci angažováním Říhy na post hlavního trenéra a přesunutím Výborného do role asistenta. Tento tah se však neukázal jako příliš šťastný. Oba ostřílené lodivody poněkud rozkmotřil, v týmu to nadále nefungovalo, a tak se Říha po pouhých dvou měsících poroučel. Na roli hlavního kouče opětovně povýšený Výborný pak dovedl Spartu až do finále. Postupem doby však byly všechny nesváry mezi oběma trenéry zažehnány, takže nynější rivalita se již pohybuje pouze ve sportovní rovině. "Skutečně je to z naší strany přátelský souboj, ale dle nepsaných tradic jsme spolu během play off nemluvili," potvrdil Výborný.

Vyprodaná pardubická ČEZ Aréna bude ve středu sledovat první finálovou bitvu dvou českých velkoklubů. Oba měly dostatek času na přípravu. Sparta slavila postup před týdnem v úterý v Liberci, Moeller o den později doma proti Českým Budějovicím. Pardubice po čtvrtfinálovém sedmizápasovém boji se Znojmem vyřadily Mountfield snadněji v pěti zápasech. Hráči Moelleru tak stihli doléčit některé šrámy a už se těší na start boje o titul. Do hry se vrátí centr Petr Koukal, který utrpěl po zásahu hokejkou českobudějovického Jána Muchy ve čtvrtém utkání tržnou ránu na očním víčku a pod ním. Nejistý je start obránce Martina Čecha, který má zlomený poslední článek palce na levé ruce. Trénuje sice se speciální dlahou, ale jak sám hráč tvrdí, ve středu se na ledě pravděpodobně neobjeví. "Prst pořád pobolívá. Nevím, jestli budu moct hrát," řekl Čech.

Trenér Říha navíc stále přemýšlí, jak poskládá třetí a čtvrtý útok. Východočeši očekávají dlouhou a vyrovnanou bitvu. "Bude to velice těžké. Sparta potvrdila, že má tým pro play off. Mají zkušené hráče a třeba proti Liberci přes porážku v prvním zápase sérii výborně zvládli," ocenil pardubický trenér sílu úřadujícího mistra. "Rozhodovat budou v zápasech drobnosti, nesmíme žádný okamžik podcenit. Bude to velká bitva." Říha prý tipoval Spartu na finále už před sezonou a se svými svěřenci měl poté, co převzal tým po nepodařeném minulém ročníku, zprvu skromnější cíle. "Dívali jsme se jen krok před sebe, neměli jsme takové velké cíle," dodal. Podobně jako hokejisté Pardubic se ani Sparta nemůže dočkat, až finále odstartuje úvodním buly. "Určitě se už moc těšíme, až to začne. Ten týden byl dobrý na odpočinek a doléčení některých šrámů, ale nyní se již nemůžeme dočkat zápasů a během těch následujících čtrnácti dnů do toho dáme všechno," uvedl dnes v rozhovoru s ČTK trenér Výborný.

Pražané by neradi zaspali vstup do série, jako se jim to stalo v semifinále s Libercem po podobně dlouhé pauze. "Kdyby to bylo nakonec stejné jako v té sérii s Libercem, tak bych ten jeden zápas klidně obětoval," prohlásil Výborný. "Ten první zápas jsme se hledali, ale snad to nebudeme opakovat. My z pozice trenérů tomu chceme samozřejmě zabránit. Uvidíme, jak se s tím popasujeme tentokrát. Tu pauzu měly oba týmy a očekávám, že zpočátku to bude opatrnější z obou stran," dodal. Očekává kvalitní a vyrovnané bitvy, ale vedené fér z obou stran. "Pardubice i Sparta jsou tradičními soupeři, v extralize hrají dlouhá léta. Ale nečekám kvůli tomu nic přehnaně vyhroceného, spíše kvalitní hokej i za přispění diváků, kteří jsou na obou stadionech perfektní," uvedl Výborný. Hlavu si nedělal ani z výhody domácího prostředí, kterou si zajistil lepším postavením po základní části soupeř. Zároveň však přiznal, že u obou finalistů hraje přece jen ještě o něco větší roli, než tomu bylo v předchozích kolech. "Síla obou týmů v domácím prostředí právě za velkého přispění fanoušků narůstá, ale záleží, jak se bude vše vyvíjet. Každopádně po prvních dvou zápasech bychom byli za průběžného stavu 1:1 spokojeni," naznačil Výborný.

Díky úspěšnému tažení svých spoluhráčů ochutná atmosféru vyřazovacích bojů nakonec také útočník Martin Štrba, jenž ze zdravotních důvodů dlouhodobě absentoval. "Martin bude hrát hned od začátku a uvidíme, jak to s ním bude vypadat po tak dlouhé pauze," potvrdil Výborný Štrbovo zařazení do sestavy již v úvodním duelu. V tomto ročníku mají Pardubice se Spartou vyrovnanou bilanci - oba týmy vyhrály jednou doma i venku.

Program Česká pojišťovna play off O2 extraligy - finále:

středa 4. dubna - 1. zápas: 17:00 Moeller Pardubice - Sparta Praha (vzájemné zápasy v této sezoně: 1:6, 5:0, 3:4, 6:3)

čtvrtek 5. dubna - 2. zápas: 17:00 Moeller Pardubice - Sparta Praha