K tomu, aby se nejlepší hráči světa představili po odmlce v Pchjongčchangu (2018) po osmi letech znovu pod pěti kruhy, je nyní ještě zapotřebí najít společnou řeč s Mezinárodním olympijským výborem (MOV) a Mezinárodní hokejovou federací (IIHF). Právě postoj NHL se ale podle všeho jeví jako nejdůležitější krok.

Současná kolektivní smlouva schválená v lednu 2013 měla vypršet v polovině září 2022. Díky jejímu prodloužení bude platná až do 15. září 2026. Platový strop pro příští ročník 2020/21 byl nastaven na 81,5 milionu dolarů, zůstane tak stejný jako v současné pozastavené sezoně. V dalších ročnících bude možné ho za určitých okolností navýšit.

Vedení soutěže rovněž potvrdilo, že sezona přerušená 12. března pandemií koronaviru se dohraje v halách Rogers Place v Edmontonu a Scotiabank Arena v Torontu. Opět se rozběhne pěti zápasy 1. srpna, obě centrální místa budou využita pro kvalifikační série a následně i první dvě kola samotného play off. V Edmontonu se odehrají finálové série obou konferencí a závěrečné boje o Stanley Cup.

Pohled do útrob prázdného stadionu hokejistů Toronta na snímku z 12. března 2020
Kdo získá Stanleyův pohár? Rozšířené play off NHL odstartuje 1. srpna

Toronto bude základnou pro 12 mužstev Východní konference, mezi nimiž nebudou chybět ani domácí Maple Leafs. Dvanáctka týmů ze Západní konference najde azyl v Edmontonu, a to včetně tamních Oilers. Sedmi nejhorším celkům základní části před jejím přerušením a následným předčasným ukončením již sezona skončila.  

V každé aréně se odehrají zpočátku až tři zápasy denně. V úvodní hrací den se utkají v Torontu Carolina s New York Rangers, Pittsburgh s Montrealem a New York Islanders změří síly s Floridou. V Edmontonu pak budou v akci domácí Oilers v duelu s Chicagem a Calgary nastoupí proti Winnipegu. Zbývající dvojice tvoří na Východě Toronto a Columbus, na Západě Nashville s Arizonou a Vancouver s Minnesotou.

Vedle celkem osmi sérií kvalifikační fáze, které se budou hrát jen na tři vítězné zápasy, budou na programu také turnaje o nasazení v 1. kole. Nejlepší čtyři týmy Východu (Boston, Tampa Bay, Washington, Philadelphia) a Západu (obhájce titulu St. Louis, Colorado, Vegas a Dallas) tak budou mít shodně tři soutěžní zápasy na rozehrání po dlouhé herní odmlce. Za prvních devět dnů od restartu ligy se tak může odehrát až 52 duelů.

Finále v Edmontonu

NHL nakonec ustoupila od dříve zvažované varianty vybrat přinejmenším pro finálovou sérii ještě třetí lokalitu. Místo toho dostane jako pořadatel větší prostor Edmonton. V hlavním městě kanadské provincie Alberta se bude rozhodovat o vítězích Východní i Západní konference, ale rovněž o novém šampionovi. Podle předběžných plánů by série o Stanley Cup měla začít 22. září a skončit nejpozději 4. října.

"U obou zvolených míst se zdá, že tam je koronavirus do určité míry pod kontrolou. Při všem, co se děje, se věci mění každý den a každou hodinu. Momentálně ale vypadá výběr právě těchto dvou měst jako velmi chytrý tah," prohlásil obránce Vancouveru Christopher Tanev.

Přestože Toronto a Edmonton jsou jedinými týmy, které se mohou těšit na výhodu domácího prostředí, jiný obránce Morgan Rielly se domnívá, že tento aspekt bude za současných okolností zanedbatelný. A to především proto, že hrát se bude bez diváků, navíc i hráči týmů Maple Leafs a Oilers budou muset - stejně jako ostatní - zůstat po celou dobu na hotelech.

"Pravidla budou platit pro všechny týmy úplně stejně," řekl Rielly. "Nemyslím si proto, že bude nějakou závratnou výhodou, kde se vše z geografického pohledu odehraje. Bude to jen o tom, že jsme na svém stadionu a svém ledě. Těžko říct, zda budeme muset i na hostující střídačku, to si zatím nejsem jistý. Nemyslím si však, že bude velkou výhodou, zda jste doma, nebo nikoliv," dodala opora Toronta.

Gólman Jiří Patera v dresu juniorské reprezentace
Vzhůru do Las Vegas. Brankář Patera se přiblížil splnění snu

Přesné začátky zápasů budou teprve stanoveny. "Série na tři vítězství bude tak jako tak rychlá. Bude hodně důležité, jak do ní vstoupíte. Proto je třeba mít dobrý kemp a být opravdu připravený, to bude naprosto zásadní," podotkl Brad Treliving, generální manažer Calgary.

Tréninkové kempy se otevřou 13. července a jednotlivé kluby budou moci zahájit přesun do svých hostitelských měst 26. července, přičemž každý tam odehraje i jeden přípravný zápas. Týmům bude vyhrazena jakási "bezpečná zóna", do níž spadají hotely, restaurace, tréninková zařízení a arény, v nichž se budou hrát samotné zápasy.