Původem byl ale později celosvětově uznávaný gólman odchovancem Litoměřic. Po žákovské kategorii už se stěhoval do Kladna a nečekaně brzy se tady probojoval do A mužstva. Bylo mu pouhých 16 let, 2 měsíce a 30 dnů, když za stavu 4:0 pro domácí Brno střídal Jaroslava Kameše. Hnilička nakonec pomohl k remíze 6:6 a jen dodnes nejmladším brankářem, který naskočil v ostré soutěži za Kladno. A zároveň druhým nejmladší hráč celkem - po Tomáši Plekancovi.

S Kamešem se střídali v bráně i ve slavném ročníku 1989/90, kdy mladičká dvojka dovedla mužstvo až do semifinále play-off proti Spartě. Kladno s později slavnými hráči Jágrem či Procházkou a s Hniličkou v bráně dotáhlo sérii až do pátého rozhodujícího zápasu a nakonec vybojovalo čtvrté místo.

Eduard Šalé už s extraligovou Kometou zažil několik děkovaček
Padající kometa mezi mladými hvězdami? Nad Šalém se před draftem snáší otazníky

Hnilička pak ještě hájil branku Kladna další dvě sezony, aby se poté vydal za zámořským snem. Ten se napoprvé nepovedl, za tři sezony se v Kanadě mladý gólman neprosadil do NHL, a tak se rozhodl, že se vrátí domů. Pro Hniličku to byl dobrý krok, v Kladně zase hodně chytal a zejména po odchodu slavného kvarteta Kaberle, Vejvoda, Patera, Procházka do Švédska zahrál svou nejlepší sezonu. Vychytal čtyři čistá konta, měl parádní úspěšnost zákroků 92,81 a hodně oslabený tým kouče Jana Novotného dotáhl až do play-off.

V něm také odchytal proti Vítkovicím svoje poslední zápasy v kladenském dresu. Rozloučil se ve 3. čtvrtfinále 18. března 1997, kdy po pěti inkasovaných brankách přenechal místo mezi tyčemi Martinu Chladovi. Kladno tehdy prohrálo s Vítkovicemi 3:8 a celkově 0:3 na zápasy.

Gól přes celé kluziště

Hnilička poté zamířil do Sparty a následně znovu do Ameriky, kde už do se NHL prosadil (zejména v Atlantě). Po návratu do Čech už za Kladno nikdy nechytal, i když se o jeho angažování párkrát mluvilo. Stal se hvězdou Liberce, s nímž také odehrál v Kladně asi nejproslulejší zápas, v němž domácí při výluce v NHL v roce 2005 prohrávali 2:4, ale zásluhou hvězd v čele s Jágrem vyrovnali a v poslední vteřině nachytal Hniličku ranou přes celé kluziště Tomáš Kaberle.

Hnilička byl součástí týmu olympijských šampionů z roku 1998, byť se tehdy při zápasech do výstroje nepřevlékal, a má také tři tituly mistra světa. Zejména ten v roce 2001 byl cenný, byl totiž jedničkou týmu a nejlepším gólmanem turnaje. O dva roky dříve v Lillehameru zase začal jako dvojka za Romanem Čechmánkem, ale v rozhodujících zápasech už hájil českou branku Kladeňák.

Ivan Fedotov
Od Putina dostal za vyučenou. Gólman Fedotov místo NHL strávil rok u námořnictva

V národním týmu odchytal celkem 106 utkání a pouze čtyři borci jich mají víc: Jiří Holeček, Vlado Dzurilla, Dominik Hašek a Petr Bříza.

Za kladenské áčko stihl za 5 sezon 195 ligových startů a v tomhle ohledu je šestý v historickém pořadí mezi kladenskými brankáři. Za Kladno má 9 vychytaných nul.

Vždycky měl i mimo led vynikající vystupování a tak se později stal politikem. Dokonce i poslancem Parlamentu ČBR a následně šéfem sledované Národní sportovní agentury. Od září 2022 je sportovním manažerem české hokejové reprezentace.