Pokud jde o české hokejisty, do vyřazovacích bojů by jich (přinejmenším zpočátku) mělo zasáhnout sedmnáct. Několik dalších je zraněných nebo čekají na farmách. Mezi těmi, kteří mohou dál snít o zisku hokejového grálu, jsou i bostonský kanonýr David Pastrňák, Tomáš Hertl, prožívající životní sezonu v San Jose, či obrozený gólman Petr Mrázek v Carolině.

Ondřej Palát
Tampa vyrovnala historické maximum NHL. Přispěl k tomu i Palát

„Teď začíná nejlepší část sezony, bude se hrát o něco mimořádného. Každý ze sebe musí vydat sto procent. Cítím, že máme dobrý tým a že můžeme dojít daleko. Jsme hladoví po úspěchu,“ řekl o startu play-off Pastrňákův týmový parťák David Krejčí.

Tampa budí respekt

Právě Boston, za který válí dvojice českých forvardů, patří k favoritům Východní konference. Stejně jako loni se ale v prvním kole utká s Torontem, které se netají velkými ambicemi. Loni dramatickou sedmizápasovou sérii vyhráli Bruins, ve druhém kole ale poměrně hladce vypadli s Tampou.

Podobný scénář se může opakovat i letos. Pokud Pastrňák a spol. zvládnou Toronto, zřejmě znovu narazí na rozjetý mančaft z Floridy s bleskem ve znaku. Tampa by si totiž jako suverénní vítěz Prezidentského poháru pro premianta základní části měla dle všech předpokladů hladce poradit s Columbusem.

New York Islanders
Islanders září. Navzdory všem předpokladům

„Podle mě je jedno, koho dostaneme. Všichni budou na stejné startovní čáře,“ míní útočník Tampy Ondřej Palát. Lightning v sezoně posbírali úctyhodných 62 výher, čímž vyrovnali rekord soutěže. Teď je čeká další mise získat druhý Stanley Cup v historii klubu.

Na východě jsou však i další adepti. Obhájce loňského titulu Washington se střetně s nevyzpytatelnou Carolinou, kterou do play-off pomáhal svými výkony protlačit výborný Mrázek. A hodně těžko se odhaduje i výsledek série mezi zkušeným Pittsburghem a newyorskými Islanders, kteří jsou jedním z nejpříjemnějších překvapení sezony.

Žraloci proti rytířům

Západní konferenci opanovali v základní části hokejisté Calgary, jednoho z pouhých tří kanadských klubů v letošních vyřazovacích bojích. Flames prožívají velmi zdařilou sezonu a budou to chtít potvrdit i v prvním kole proti Coloradu, které se do play-off prosmýklo na poslední chvíli.

„Hodně jsme vyhrávali, jsme sebevědomí a důležité je i to, že budeme začínat doma. Je dobré využít podpory našich diváků,“ řekl ostřílený forvard Michael Frolík, který už jednou vyhrál Stanley Cup se Chicagem.

Jakub Vrána oslavuje gól v dresu Washington Capitals
Nespravedlivý systém? V NHL vrcholí boj o postup

„Máme výborné gólmany, skvělou obranu i útok. Máme všechno, co je potřeba,“ dodal. Kromě Frolíka v dresu Calgary válí i brankář David Rittich.

Hodně zajímavá bude série mezi San Jose a Vegas. Loni se tyhle dva celky utkaly ve druhém kole a byl to parádní boj se šťastnějším koncem pro nováčka soutěže z města hazardu. Podaří se týmu Golden Knights zopakovat senzační tažení do finále, nebo tentokrát zaboduje hvězdná parta kolem Hertla?

V dalších západních sériích prvního kola se střetnou Winnipeg se St. Louis a Nashville s Dallasem. „Teď začíná ta pravá zábava. Vím o tom, že jsme outsider, Nashville je jeden z nejlepších týmů v lize. Nám je ale jedno, s kým hrajeme, všichni se hrozně těšíme,“ vystihl pocity asi všech hráčů na prahu play-off Tyler Seguin, ofenzivní opora Dallasu.

Dvojice pro play-off NHL a Češi v akci

VÝCHODNÍ KONFERENCE:
Tampa Bay Lightning (Ondřej Palát, Jan Rutta) x Columbus Blue Jackets (Lukáš Sedlák)
Boston Bruins (David Krejčí, David Pastrňák) x Toronto Maple Leafs
Washington Capitals (Jakub Vrána, Michal Kempný, Dmitrij Jaškin) x Carolina Hurricanes (Petr Mrázek)
NY Islanders x Pittsburgh Penguins (Dominik Simon)

ZÁPADNÍ KONFERENCE:
Calgary Flames (Michael Frolík, David Rittich) x Colorado Avalanche
San Jose Sharks (Tomáš Hertl, Radim Šimek) x Vegas Golden Knights (Tomáš Nosek)
Nashville Predators x Dallas Stars (Radek Faksa, Roman Polák)
Winnipeg Jets x St. Louis Blues

Jakub Voráček se spoluhráči z Philadelphie v utkání pod širým nebem
Cena lístků fanoušky neodradila. Vstupenky na NHL v Praze zmizely za dvě hodiny