Trenéři zámořských organizací mnohdy balancovali na hraně srdečních ataků, hokejoví fanoušci po celém světě si naopak vychutnávali možná tu nejlepší podívanou za posledních třicet let historie NHL. První kolo play-off? Nepředstavitelná jízda! 

Série, ve kterých se psychická výhoda přelévala den co den ze strany na stranu, nervy, které se v arénách nejslavnější hokejové ligy světa daly doslova krájet. Tohle byla jednoduše naprosto jedinečná reklama na to, jak se za břehy oceánu bojuje o vzácný pozlacený prsten.  

Brankář Karel Vejmelka v brance Arizona Coyotes.
Vysvědčení krajánků za mořem: Snové debuty, spolehlivé hvězdy i trápení střelce

Slavný kanonýr McDavid pobláznil svými kousky celý hokejový Edmonton, nevyzpytatelní dravci ze St. Louis zase naplnili predikce expertů a srazili favorizovanou Minnesotu hned na první překážce. Došlo rovněž na smutná loučení, legendární Dustin Brown dával sbohem LA, svůj poslední zápas kariéry možná odehrál také útočník Bruins Patrice Bergeron. 

Albertu čeká velké derby, Colorado kráčí za triumfem

Hned pět sérií dokráčelo až do rozhodujícího sedmého zápasu, brzký a šokující konec pak hrozil téměř všem vítězům jednotlivých divizí vyjma suverénního Colorada, které navázalo na spanilou jízdu ze základní části a do semifinále konference postoupilo v nejkratším možném čase. 

V této sérii mezi Avalanche a Predátory z Nashvillu se toho ani příliš neudálo. Kromě jediného zápasu, v němž dokázali spoluhráči českého brankáře Davida Ritticha soupeři skutečně vzdorovat a dotáhli jej až do prodloužení, měl souboj jasného favorita. Colorado zkrátka kralovalo a vyhrálo bez větších potíží 4:0. A pokud z nastaveného tempa nepoleví, jen těžko se budou na rozjeté cestě zastavovat. 

Tomáš Hertl se v dresu San Jose představí na podzim v Praze.
NHL odpálí příští sezonu v Praze. Do Česka dorazí San Jose s hvězdným Hertlem

Jestli však skutečně existuje tým, který když chytne slinu, dokáže v play-off smést všechny favority ze stolu, tak jsou to hokejisté St. Louis, příští soupeři Colorada a šampioni z roku 2018. Ti svou lichotivou nálepku potvrdili hned v úvodním střetnutí proti ambiciózní Minnesotě, jež si na zisk vzácného poháru dělala velké naděje. Ale marně. Modrou posádku podcenila a padla s černým koněm pavouka v šesti kláních. 

Pořádně veselo bylo i ve zbývajících dvou sériích v rámci Západní konference. Jasně favorizované Calgary se dřelo s nezlomným Dallasem doslova do poslední vteřiny, v rozhodujícím sedmém duelu navíc s držiteli divoké karty dvakrát prohrávalo a o postupu do semifinále rozhodl až v prodloužení kanonýr Johnny Gaudreau. 

Nedaleko dalšího šokujícího konce hned v úvodu play-off byli rovněž hokejisté Edmontonu v čele s hvězdou Connorem McDavidem, těm se podařilo udolat houževnaté Krále z Los Angeles taktéž až v sedmi zápasech. V sérii navíc odvraceli mečbol na ledě soupeře, ale zejména díky čtrnácti bodovým příspěvkům kanadského diamantu nepříznivý stav otočili a dali založit semifinálovému krveprolití v podobě bitvy o Albertu.

Toronto (opět) smolařem, Crosby porážku oplakal

Ani východní břehy Atlantiku neměly od výrazného ochlazení příliš daleko. Obě přímořské metropole na rozsluněné Floridě si nepěkně zahrávaly s osudem, Tampa dokonce v sérii s dobře hrajícím Torontem třikrát prohrávala. Ale ani to Javorovým listům opět nestačilo. Obhájci titulu vydřeli sedmý duel ve svůj prospěch a potřetí za sebou tak postoupili do semifinále konference. 

Velké naděje byly vkládány do Ovečkinovy bandy z Washingtonu, Floridě totiž po místy až neuvěřitelné základní části moc zámořských expertů nevěřilo. Ale lídři východu nakonec stejně jako Tampa zvládli koncovku vyrovnané série a poslali Capitals na předčasnou dovolenou. A východní pobřeží tak nyní čeká přímý souboj o vládce Floridy. Buď Blesky, nebo Panteři.  

Už ve středu odšpuntuje druhé kolo play-off bitva o břehy Floridy.Už ve středu odšpuntuje druhé kolo play-off bitva o břehy Floridy.Zdroj: ČTK/AP/Chris O'Meara

Možná nejsledovanější střetnutí představovala pro české hokejové fandy série mezi bostonskými Medvědy a Hurikány z Caroliny, kde se proti sobě postavili David Pastrňák s Tomášem Noskem a mladý Martin Nečas. A tento duel měl od začátku jasné motto: můj dům, můj hrad. Ani jednomu z celků se nepovedlo vyhrát na ledě soupeře, domácí trumfy však držela Carolina, jež zvládla klíčový sedmý zápas a prošla přes Boston do semifinále. 

Hokejista David Pastrňák z Bostonu Bruins se raduje z gólu.
Hokejistům pomůže Kempný. Pastrňák chuť má, ale není úplně fit, přiznal Nedvěd

Trpký konec pak čekal na krále Pittsburghu Sidneyho Crosbyho, ten se svými Tučňáky vedl v souboji s NY Rangers už 3:1 na zápasy, přesto se v pondělí nad ránem loučil jako poražený. Parta kolem českého útočníka Filipa Chytila totiž předvedla naprosto fantastický obrat v sérii, sedmé rozhodující klání navíc vyšperkovala dalším zvrácením nepříznivého stavu a vítěznou trefou z hole Artěmije Panarina v nervy drásajícím prodloužení. 

Favorité měli namále, úvodní náročnou a nutno říct, že až nečekaně zdlouhavou prověrkou však téměř všichni prošli. Teď už ale končí veškerá legrace, čtyři horcí adepti na zisk zlatého prstenu na další překážce zkrátka vyhoří. Druhé kolo play-off za mořem startuje již ve středu.