Od brány hokejového výsluní nebyli vůbec daleko. Ve finálové sérii už dokázali odvrátit mečbol na ledě soupeře, se stejným plánem pak vstupovali rovněž do utkání číslo šest. Jenže tam hokejisté Tampy vyhořeli. Proslulý zlatý hattrick jim doslova protekl mezi prsty a veškeré naděje se rozplynuly v dáli.

Hokejisté Colorada se Stanley Cupem po vítězství na ledě Tampy Bay v šestém finále NHL, 26. června 2022
Stanley Cup míří do Denveru! Colorado přetlačilo Tampu a je novým šampionem NHL

Blesky se mohly stát úplně prvním týmem od úspěšné dynastie New Yorku Islanders z osmdesátých let minulého století, který by dokázal slavný Stanley Cup dobýt hned třikrát za sebou. V roce 2020 slavila Tampa po skalpu Dallasu, v sezoně následující si ve finále poradila pro změnu s Montrealem. Letos však poprvé narazila na své přemožitele.

Frustrovaný Vasilevskij v útrobách

Odhodlaná parta z Denveru nedovolila obhájcům titulu žádný velký comeback a sérii ukončila už na východním pobřeží. Lightning museli před domácími diváky smeknout pomyslný klobouk a tak trochu netradičně opustit ledovou plochu před slavnostním ceremoniálem. Amalie Arena ten večer patřila čerstvým šampionům.

A odchod do útrob stadionu bez poháru a zlatého prstenu na ruce nesli někteří domácí hokejisté velice špatně. Největší frustrace potkala oporu v brankovišti Andreje Vasilevského, který po cestě do kabiny vzal přilbu jednoho ze spoluhráčů a naštvaně s ní mrštil o zeď. Emoce před šatnou Tampy pracovaly v plném proudu.

To však od ruského brankáře nebylo vše. Jen o pár vteřin později rozzuřeně kopl do zdi a poté si rovněž pořádně ulevil i slovně. V utkání pomohl svému celku 28 úspěšnými zákroky, na obrat v sérii to ovšem nestačilo. A když téměř tři roky v kuse nepoznáte na cestě za pohárem hořkost porážky, jsou projevy frustrace a vzteku celkem pochopitelné.

Pavel Francouz přijímá gratulace od svých spoluhráčů.
Stanley Cup ze střídačky. Francouz si finále nezachytal, přesto se stal hrdinou

Vzteklý Kučerov házel rukavicemi

Tampa marně dotahovala jednobrankovou ztrátu celou třetí třetinu a postupem času docházela trpělivost už na ledě. A v poslední minutě vytekly veškeré nervy dalšímu ruskému hokejistovi Nikitu Kučerovovi, kterému se v rukou zlomila hokejka a pro novou musel absolvovat dlouhou cestu až na střídačku. Jenže tam s prosbou o nový kousek nepochodil.

Do závěrečné sirény zbývaly poslední dvě desítky vteřin, ruský kanonýr tak žádal okamžitou výměnu holí, aby se mohl opět zapojit do boje o vyrovnávací branku. Když však dorazil ke střídačce, kustod neměl Kučerovovo nové střelivo vůbec připravené. Rus začal hulákat na celý realizační tým a v zápalu emocí dokonce hodil po nervózním kustodovi rukavice.

Domácí hokejisté už vyrovnat nedokázali a titul tak putoval po 21 letech dlouhého čekání do kabiny Avalanche. A po dvou letech také z rukou do té doby neporazitelných Blesků.