Po závěrečné siréně v Amalie Areně vlétl na ledovou plochu jako malé dítě řítící se za balónem na dětském hřišti. Radost z něj stříkala na všechny strany. V ten moment mu bylo úplně jedno, že ve finálové bitvě o Stanleyův pohár plnil roli náhradníka Darcyho Kuempera. A není se čemu divit. Jestli si tyto zlaté chvíle někdo skutečně zaslouží, tak je to právě Pavel Francouz.

Hokejisté Colorada se Stanley Cupem po vítězství na ledě Tampy Bay v šestém finále NHL, 26. června 2022
Stanley Cup míří do Denveru! Colorado přetlačilo Tampu a je novým šampionem NHL

Sympatický chlapík s maskou, který si ve svém životě už leccos vytrpěl. Série nepříjemných zranění mu dlouho kazila radost z hokeje, chvílemi to dokonce vypadalo, že plzeňský rodák opustí brankoviště nadobro. Ale on se nikdy nevzdal. Vždycky se dokázal vrátit, ať už to bylo v Rusku, za mořem na farmě nebo nyní v kabině nových šampionů NHL.

Jistota mu však rozhodně blízká nebyla. Po třech letech v Čeljabinsku se rozhodl vydat do zámoří, ačkoliv na něj na východě Evropy čekal poměrně hojný zástup lukrativních zaměstnavatelů. Bez draftu a s nedoléčenými bolístkami odlétal v dosti nevýhodné pozici. Dlouho bojoval na farmě a když už dorazilo laso z kabiny Avalanche, po chvíli mu zase všechnu radost zpřetrhalo další zranění.

Slova obdivu i z úst trenéra Bednara

V průběhu sezony se navzdory poraněnému kotníku dokázal vrátit, na velký návrat Francouze se těšil celý Denver. A Pavel rozhodně nezklamal. V základní části si odchytal 21 zápasů, kdykoliv jej do branky pustil kanadský parťák, Colorado podržel. Zodpovědnější dvojici byste v tomto ročníku hledali jen velmi těžko.

Jenže ani v letošním play-off to dvaatřicetiletý brankář nakonec neměl vůbec jednoduché. Do vyřazovacích bojů vstupoval jako náhradník, v průběhu se ovšem dokázal probojovat mezi tři tyče, ale ani tam dlouho nesetrval. Nakonec odchytal sedm utkání a Coloradu doručil šest cenných výher. To je vizitka hodná skutečné superstar.

Pavel Francouz (vlevo) se svým brankářským kolegou Darcym Kuemperem.Pavel Francouz (vlevo) se svým brankářským kolegou Darcym Kuemperem.Zdroj: ČTK/AP/David Zalubowski

Pavel Francouz v brance Colorada.
Brankáři Francouzovi pomohla na vrchol také virtuální realita. Chválí ho i Hašek

A „Frankie“ se tak zcela po zásluze stal miláčkem denverských tribun. Místo mezi třemi tyčemi spíše uvolňoval svému kolegovi Kuemperovi, přesto je v kabině Avalanche vnímán jako jeden z klíčových dílků mistrovské skládanky. 

„V celé sezoně odváděl neuvěřitelnou práci. Dokázal se vypořádat s několika nepříjemnými situacemi a kdykoliv dostal šanci, využil ji skvěle. Byl prostě úžasný,“ smekl pomyslný klobouk trenér Avs Jared Bednar.

Stejně jako při sedm let staré mistrovské cestě Litvínova extraligovým play-off se město nových šampionů sklánělo před úchvatnými kousky odchovance plzeňského hokeje. Tentokrát to však bude mít malinko jiné grády. Se zlatým prstenem a tím nejvzácnějším pohárem v ruce. Jako teprve třetí český brankář v historii.

Objetí s vrstevníkem a čas na velké oslavy

Když Francouz úplně poprvé pozvedl nad hlavu Stanley Cup, ozývalo se arénou Tampy hlasité „jo“! Poté předal pohár do rukou dalšímu nedočkavému spoluhráči a přispěchal nahrát vzkaz také fanouškům do Česka. 

„Dneska jsme to dokázali, stali jsme se Stanley Cup champions! Už se nemůžu dočkat, až přivezu ten pohár do České republiky a společně si to užijeme. Mějte se, ahoj,“ poslal Frankie vzkaz domů prostřednictvím sociálních sítí.

V momentě, kdy zazněla siréna ohlašující konec šestého finále, se Francouz jako první vydal za svým brankářským kolegou. Objal jej a společně s ním putoval do hloučku slavících Avs. To je gesto, které jen potvrzuje to, jaký je v českém brankáři charakter. Dostal šanci, zazářil. Ve finále plnil roli dvojky, nezahořkl. Byl neustále připraven a hnal svého vrstevníka mezi třemi tyčemi.

A i možná proto bylo o klid v brankovišti Colorada naprosto postaráno. Nejen tam, Avalanche si letos zcela po zásluze podmanili celou zámořskou galasoutěž. Tampa sice srdceryvně dotahovala, ale marně. Francouzova parta byla letos jednoduše nezastavitelná.

„Ukázalo se, že jsme měli ohromný hlad a chtěli jsme ten pohár zvednout nad hlavu. Šli jsme si za tím jak smečka hladových psů. Pro mě je to splněný dětský sen a něco, kvůli čemu jsem začal hrát jako malý kluk hokej,“ řekl český brankář bezprostředně po utkání NHL.com.

Francouz tak zakončil svou čtvrtou sezonu za mořem tím nejlepším možným způsobem a nyní se může konečně těšit na zasloužený odpočinek. Nejprve však musí přijít na řadu oslavy. A ty budou, jak ostatně sám říká, ve velkém stylu. Tomuto chlapíkovi to snad ani nejde nepřát.