Problém číslo jedna jsou v současnosti peníze, lépe řečeno rozvržení financí na platy hráčů. Oba týmy totiž štědře platí pár vyvolených a kolem hlavních hvězd už nedokážou postavit kvalitní „komparz“.

Los Angeles využije polovinu platového stropu na šest hráčů, kteří si mezi sebou rozdělí čtyřicet milionů dolarů. A podobný problém má i Chicago, které šesti nejlépe placeným borcům strhává přes 57 procent svých financí.

Problém by to být nemusel, jenže v obou případech jde o hráče, kteří jsou až na dvě výjimky třicátníci. A jejich štědré dlouhodobé kontrakty tak dělají klubovým šéfům potíže. Hvězdná aura, díky které dovedli týmy k úspěchu, totiž u většiny z nich vyprchala.

„Je logické, že oceníte hráče, kteří stáli za úspěchy. Jenže hra se změnila, je hlavně o rychlosti a Los Angeles takové hráče příliš nemá. To je v tuto chvíli dohnalo,“ zamyslel se bývalý trenér Doug Maclean.

Krok zpátky

Že končí jedna éra u Blackhawks, napověděla také událost z podzimu, kdy se rozloučili s hlavním strůjcem úspěchů z trenérské lavičky. Joel Quenneville si po deseti letech balil kufry. I Králové z Kalifornie se snažili řešit problémy změnou u kormidla, ani Willie Desjardins však zatím svěží vítr nepřinesl.

Suveréni, kteří před pár lety vládli NHL, se nyní trápí na samém chvostu Západní konference, kde se mezi ně ještě vtěsnalo St. Louis. Ze dna se jim bude sápat těžko.

„Občas musíte udělat krok zpátky, abyste udělali dva dopředu. Někdy se sám sebe ptáte, jak moc chcete vyhrát a co jste ochoten udělat. Pokud je to taková cesta, musíte po ní jít,“ prohlásil kapitán Chicaga Jonathan Toews.

Tučňáci se zvedli

Nepěkný start do sezony měl i třetí do party velikánů posledních let. Zdálo se totiž, že dech ztrácí i Pittsburgh. Jenže mužstvo jen zřejmě potřebovalo pár týdnů navíc, aby se dostalo do optimální formy. Teď se daří Malkinovi, Kesselovi, Guentzelovi či ofenzivní hrozbě z obranných řad Krisi Letangovi, oporou v brance je Matt Murray, který od půlky prosince, kdy se vrátil po zranění, neprohrál zápas.

„Postupně jsem na tom lépe a lépe. To byla hlavní věc po návratu, prostě se cítit každý den lépe než ten předchozí. Nejde tolik o výsledky,“ uvedl Murray.

Jedno důležité jméno ze sestavy ještě nepadlo. Kapitán, tahoun, hlavní ofenzivní hvězda. Sidney Crosby je stále nejdůležitějším mužem celku z Pensylvánie.

„Je teď prostě neuvěřitelný. Ví, že se nacházíme v pozici, kdy musíme vyhrávat,“ chválil Crosbyho jeho kolega Bryan Rust.

Dvacátého listopadu, zhruba po první čtvrtině základní části, byli Penguins druhým nejhorším týmem ve Východní konferenci. V současnosti jsou jen dva body od druhé příčky, přičemž z posledních deseti zápasů prohráli jediný.

Rekordní série

Na jaře tak Pittsburgh může bojovat o prodloužení současné nejdelší série účastí ve vyřazovacích bojích. Nechyběli v nich už od sezony 2006/2007. Dvanáctkrát v řadě se tedy probojovali do play-off, z toho třikrát si sáhli na samotný stříbrný grál.

O tom, jak je v době platových stropů tato série úctyhodná svědčí fakt, že za Pittsburghem jsou Anaheim a Minnesota s „pouhými“ šesti účastmi v řadě.

Zároveň je znát, že Tučňáci jsou schopní i ve výběru a výchově nových talentů. Jejich farmářský celek z Wilkes-Barre totiž v AHL drží také nejdelší sérii sezon s postupem play-off, která je v současnosti na čísle 16.

Pád na dno po vzoru Chicaga a Los Angeles by je tak ještě potkat nemusel.