Hokejový útočník Radim Vrbata pomohl v pátečním utkání NHL gólem a asistencí k výhře Phoenixu nad San Jose 4:3, díky níž si Kojoti zajistili účast v play off. Vrbata si připsal devatenáctou trefu v sezoně, když v 32. minutě zvýšil vedení svého týmu na 3:1. V polovině třetí třetiny pak po jeho přihrávce přidal čtvrtý gól Shane Doan a Žraloci už následně stihli dvěma brankami pouze snížit.

Ve vyrovnané tabulce Západní konference poskočil Phoenix na páté místo. Má stejný počet bodů jako čtvrtý Nashville, který výhrou 4:1 nad Columbusem rovněž zpečetil postup do vyřazovacích bojů.

Oba celky mají zápas před koncem základní části čtyřbodový náskok před devátým Dallasem, který zvítězil 3:2 v Coloradu. Stars však stále ztrácejí dva body na osmé Chicago, které zvítězilo 4:2 v Detroitu, a pokud Blackhawks získají v nedělním klání opět proti Red Wings alespoň bod, bude Dallas ze hry.

Phoenixu se podařilo porazit San Jose po předchozích osmi porážkách ve vzájemných zápasech. Kojotům však málem nestačilo ani vedení 4:1. Poté co Žraloci snížili na rozdíl jediného gólu, se totiž musel Phoenix poslední čtyři minuty úzkostlivě bránit a zápas dotáhl do vítězného konce především zásluhou brankáře Ilji Bryzgalova.

"My si prostě musíme všechno zkomplikovat," poznamenal útočník Eric Belanger. "Mysleli jsme si, že už to máme v kapse, a umožnili jsme soupeři vrátit se zpátky do hry. Naštěstí nás to nestálo vítězství a konečně můžeme trochu volněji dýchat," dodal.

Chicagu stačí získat bod

Chicago rozhodlo o úspěchu na ledě Detroitu třemi góly během úvodních devíti minut. Hned při prvním střídání se po 27 sekundách hry prosadil Brent Seabrook, v 7. minutě přidal druhou branku Ben Smith a na 3:0 zvýšil o dvě minuty později Brian Campbell.

Obhájci Stanley Cupu tak mají všechno ve svých rukou a dobře si to uvědomují. Když v neděli dokážou získat aspoň bod, nemusejí se ohlížet na výsledek Dallasu. "Nezajímáme se o to, jak bude hrát Dallas. Pořád je to na nás, a to je nejdůležitější. Situace, v níž se nacházíme, nám nedovolí, abychom v přípravě na zápas nějak polevili. Musíme podat další dobrý výkon a jsem přesvědčen, že se nám to povede," uvedl kapitán Chicaga Jonathan Toews.

Buffalo si zajistilo play off

Také ve Východní konferenci zbývá už jen jediné volné postupové místo. Účast v play off si zajistilo Buffalo, které porazilo 4:3 v prodloužení Philadelphii. Na osmou příčku zároveň poskočila Carolina, která po výhře 6:1 v Atlantě bodově dostihla nyní už deváté New York Rangers. Před posledním zápasem obou celků hovoří ve prospěch Hurricanes všechna pomocná kritéria, která v případě rovnosti bodů rozhodnou o posledním postupujícím.

Nezanedbatelnou výhodou je i fakt, že Carolina bude před sobotním večerním zápasem s Tampou vědět, kolik bodů potřebuje získat k postupu. Rangers totiž hrají už v sobotu odpoledne proti New Jersey a v případě, že by vyšli naprázdno, budou mít Hurricanes play off v kapse.

I kdyby však Rangers vyhráli, Carolina může proti Tampě o všem rozhodnout. "Nebude to jednoduchý zápas. Tampa má sice play off jisté a může se šetřit, jenže i takový soupeř je hodně nebezpečný. Musíme se proto na utkání dobře připravit a pokusit se nemyslet na to, o co hrajeme," řekl trenér Paul Maurice.

Pavelec šestkrát inkasoval

Jeho tým každopádně postrčily do elitní osmičky výborné výkony v posledních deseti zápasech, z nichž Hurricanes osmkrát vyhráli. Hlavním stavebním kamenem byl nejproduktivnější nováček Jeff Skinner, který proti Atlantě otevřel skóre zápasu a na další dva góly přihrál. Velkou zásluhu na úspěších týmu má i brankář Cam Ward, jenž odchytal 36 z posledních 37 zápasů.

Celý zápas v brance Atlanty odchytal Ondřej Pavelec, který si připsal 26 úspěšných zákroků. Český gólman si prožil nejhorší chvíle v úvodu třetí třetiny, kdy během dvou a půl minuty inkasoval tři góly. Když v 47. minutě Jussi Jokinen zvýšil na 5:0, frustrovaný Pavelec vztekle mrštil hokejkou proti mantinelu a inkasoval dvě minuty za nesportovní chování. V následné přesilovce přidal soupeř šestý gól.

Svůj pátý gól v sezoně vstřelil obránce Zbyněk Michálek. Přispěl jím k výhře Pittsburghu nad New Yorkem Islanders 4:3 po nájezdech, díky níž si Tučňáci zajistili výhodu domácího prostředí pro první kolo play off. Trefil se také Pavel Kubina, jehož Tampa porazila Floridu 4:2.

Výsledky NHL:

NY Islanders - Pittsburgh 3:4 po sam. nájezdech (0:1, 1:1, 2:1 - 0:0)
Branky: 36. a 49. Comeau, 60. Hamonic - 9. Rupp, 32. Z. Michálek, 53. Letestu, rozh. nájezd Kunitz. Střely na branku: 38:38. Diváci: 16.250.

Detroit - Chicago 2:4 (0:3, 1:1, 1:0)
Branky: 40. Miller, 59. Holmström - 1. Seabrook, 7. Smith, 9. Campbell (Frolík), 27. Marián Hossa. Střely na branku: 28:29. Diváci: 20.066.

Buffalo - Philadelphia 4:3 v prodl. (0:1, 2:2, 1:0 - 1:0)
Branky: 21. a 51. Gerbe, 25. Pominville, 62. Vanek - 11. Hartnell, 28. Versteeg, 29. Briere. Střely na branku: 29:27. Diváci: 18.690.

Atlanta - Carolina 1:6 (0:2, 0:1, 1:3)
Branky: 60. Little - 4. Skinner, 7. E. Cole, 21. Pitkänen, 46. Sutter, 47. J. Jokinen, 48. T. Ruutu. Ondřej Pavelec odchytal za Atlantu celý zápas, z 32 střel inkasoval 6 gólů a úspěšnost zásahů měl 81,3 procenta. Střely na branku: 19:32. Diváci. 14.652.

Anaheim - Los Angeles 2:1 (0:1, 1:0, 1:0)
Branky: 30. a 46. Selänne - 12. R. Smyth. Střely na branku: 28:24. Diváci: 17.587.

Nashville - Columbus 4:1 (1:0, 2:1, 1:0)
Branky: 7. a 23. Hörnqvist, 22. Halischuk, 53. S. Kosticyn - 39. Brassard. Střely na branku: 25:45. Diváci: 17.113.

Colorado - Dallas 2:3 (0:1, 1:1, 1:1)
Branky: 34. a 46. Yip - 11. Ribeiro, 27. Eriksson, 41. Morrow. Střely na branku: 17:28. Diváci: 14.037.

Edmonton - Minnesota 1:3 (0:1, 1:1, 0:1)
Branky: 23. Hartikainen - 15. Burns, 22. Spurgeon, 60. Brunette. Střely na branku: 29:27. Diváci: 16.839.

Phoenix - San Jose 4:3 (1:0, 2:1, 1:2)
Branky: 16. Ebbett, 29. Whitney, 32. Vrbata, 49. Doan (Vrbata) - 25. White, 50. J. Thornton, 57. Heatley. Střely na branku: 26:27. Diváci: 17.125.

Tampa Bay - Florida 4:2 (2:1, 2:0, 0:1)
Branky: 5. a 22. z trest. stř. Lecavalier, 17. Malone, 36. Kubina - 12. Garrison, 46. Santorelli. Střely na branku: 33:25. Diváci: 20.444.
VÝCHODNÍ KONFERENCE

Atlantická divize:
1. x-Philadelphia 81 46 12 23 252:219 104
2. x-Pittsburgh 81 48 8 25 233:197 104
3. NY Rangers 81 43 5 33 228:196 91
4. New Jersey 80 37 5 38 169:202 79
5. NY Islanders 81 30 13 38 225:257 73

Severovýchodní divize:
1. y-Boston 80 45 11 24 241:191 101
2. x-Montreal 81 43 8 30 212:208 94
3. x-Buffalo 81 42 10 29 240:225 94
4. Toronto 81 37 11 33 217:247 85
5. Ottawa 81 32 10 39 191:247 74

Jihovýchodní divize:
1. z-Washington 81 48 11 22 224:196 107
2. x-Tampa Bay 81 45 11 25 241:238 101
3. Carolina 81 40 11 30 234:233 91
4. Atlanta 81 34 12 35 221:264 80
5. Florida 81 29 12 40 194:229 70

ZÁPADNÍ KONFERENCE

Centrální divize:
1. y-Detroit 81 46 10 25 257:238 102
2. x-Nashville 81 44 11 26 219:192 99
3. Chicago 81 44 9 28 255:221 97
4. St. Louis 81 37 11 33 238:234 85
5. Columbus 81 34 13 34 211:253 81

Severozápadní divize:
1. p-Vancouver 81 53 9 19 259:183 115
2. Calgary 81 41 11 29 248:234 93
3. Minnesota 81 38 8 35 201:230 84
4. Colorado 81 29 8 44 223:285 66
5. Edmonton 81 25 11 45 190:265 61

Pacifická divize:
1. y-San Jose 81 47 9 25 245:212 103
2. x-Phoenix 81 43 13 25 230:223 99
3. x-Los Angeles 81 46 6 29 218:195 98
4. x-Anaheim 81 46 5 30 236:234 97
5. Dallas 81 42 11 28 224:228 95

Poznámka: Čísla ve sloupcích za názvem klubu označují počet odehraných zápasů, výher (2 body), porážek v prodloužení nebo po samostatných nájezdech (1 bod), proher v normální hrací době (0 bodů), skóre a počet získaných bodů. Týmy označené "x" mají jistý postup do play off. Týmy označené "y" mají jisté vítězství v divizi. Tým označený "z" má jisté prvenství v konferenci. Tým označený "p" má jisté vítězství v soutěži.