Emersonovo tělo našli policisté v jeho domě v Santa Monice. Emerson od 60. let působil jako klávesista v mnoha skupinách, proslavil se jako jeden ze zakladatelů kapely Emerson, Lake & Palmer (ELP), kterou tvořili nejznámější rockoví muzikanti. Jako basista v ní hrál Greg Lake a jako bubeník Carl Palmer. Kapela byla nejznámější v 70. letech, kdy vydala devět studiových alb.

„Keith byl jemná duše s láskou k hudbě. Byl to vášnivý klávesista, který bude ještě mnoho let nedostižitelný. Byl to průkopník a inovátor, jehož hudební genialita nás všechny, kdo se pohybujeme v rocku, klasické hudbě i jazzu, zasáhla," reagoval na své webové stránce na Emersonovo úmrtí Palmer.

Emerson v prosinci 1968 vystoupil v Praze se skupinou The Nice v rámci 2. beatového festivalu, který se už další rok nekonal. Skupinu The Nice, označovanou za psychedelicko-progresivní, Emerson založil v roce 1967, ale v roce 1970 skupina zanikla.

ELP vznikla roku 1970 a fungovala do roku 1979. Ještě jednou se dala dohromady v 90. letech a po dalším rozchodu pak koncertovala jednorázově v roce 2010. Emerson působil také sólově a v roce 2004 vydal autobiografii Pictures of an Exhibitionist (Portréty jednoho exhibicionisty).

Jeho partnerka Mari Kawaguchiová řekla, že Emerson sám sebe nepovažoval za rockovou ani popovou ikonu. „Doma poslouchal buď klasiku nebo jazz. Rock jsme nikdy neposlouchali. Nenáviděl, když ho považovali za rockovou hvězdu… chtěl být znám jako skladatel. Nikdy nepodlehl snaze být obchodně úspěšný, to ho nezajímalo. Říkával: "Nejsem rocková hvězda a nikdy jsem jí nebyl. Chci se pouze věnovat hudbě'," řekla Kawaguchiová.

Emerson hrál i se symfonickými orchestry, například v Německu a Japonsku. V dubnu měl odjet na krátké turné do Japonska.