Příčinou úmrtí byla zástava srdce. Informoval o tom na svém webu časopis Rolling Stone.

Skupina Heartbreakers minulé pondělí skončila své letní turné k 40 letům výročí kapely. I když muzikanti jeli poslední plánované turné, Petty s hraním přestat nechtěl. "Potřebuji něco dělat, nebo se začnu v domě nudit," uvedl v létě.

Když se ve svých deseti letech setkal s Elvysem Presleym, rock 'n' roll ho naprosto fascinoval. Pro Presleyho tehdy pracoval jeho strýc. V 17 letech Petty  opustil střední školu, aby se hudbě mohl věnovat naplno.

Hrával pod pseudonymem "Charlie T. Wilbury, Jr." ve skupině Traveling Wilburys (společně s George Harrisonem, Jeffem Lynnem, Bobem Dylanem a Royem Orbisonem). 

"Je to šokující a zdrcující zpráva," citoval Dylana list Los Angeles Times. "Byl to skvělý umělec, plný světla, kamarád. Nikdy na něj nezapomenu."

Jako jeden z komerčně nejúspěšnějších světových muzikantů prodal přes 80 milionů desek.

Multiinstrumentalista, skladatel a producent v roce 2002 vstoupil do Rokenrolové síně slávy.