Nizozemský pilot rozhodl o premiérovém triumfu díky čerstvé sadě nejměkčích pneumatik, kterou vyměnil pět kol před koncem při jízdě za safety carem. Díky nim předjel v posledním kole restartovaného závodu rivala Lewise Hamilton z Mercedesu. Brit skončil druhý a rekordního osmého titulu v kariéře se nedočkal.

Mercedes ale podal proti výsledku závodu dva protesty. Jednak se mu nelíbilo rozhodnutí vedení závodu, které mělo nesprávně vést proceduru restartu a umožnilo v napínavém závěru pětici jezdců - Landu Norrisovi, Fernandu Alonsovi, Estebanu Oconovi, Charlesi Leclercovi a Sebastianu Vettelovi - předjet zpomalovací vůz. Díky tomu se Verstappen přiblížil k Hamiltonovi, jehož v závěru udolal. Další protest "Stříbrných šípů" směřoval k Nizozemcově jízdě za safety carem.

Max Verstappen (vlevo) a Lewis Hamilton.
Všechno nebo nic. Bude se hrát fér? Bitva Hamiltona s Verstappenem jde do finiše

Verstappen po dojezdu bouřilivě slavil, stejně jako jeho otec Jos, a se slzami v očích. "Je to neuvěřitelný, šílený. Nevím, co říct," hledal slova dojatý Verstappen, který nezapomněl poděkovat svému týmu. "Všechny miluju. Ten titul si zaslouží."

Čtyřiadvacetiletý rodák z Hasseltu vybojoval desáté vítězství v sezoně, dvacáté v kariéře a ukončil pětiletou vládu Hamiltona ve formuli 1. V konečné klasifikaci měl i díky nejrychlejšímu kolu v závodě o osm bodů více než jeho rival.

Start závodu se povedl nejlépe druhému Hamiltonovi, který se díky lepší akceleraci dostal v první zatáčce před Verstappena. Brit navyšoval náskok, ale Verstappenovi pomohl ve 20. kole týmový kolega Sergio Pérez, který se na opotřebovaných pneumatikách srdnatě bránil před Hamiltonem. Přestože Nizozemec stáhl ztrátu na necelé dvě sekundy, v dalších kolech mu pilot Mercedesu opět ujížděl.

Hamilton pohodlně držel náskok nad 11 sekund. Když už se zdálo, že si dojede pro rekordní osmý titul, kterým by se osamostatnil v čele historického žebříčku před Michaelem Schumacherem, po souboji s Mickem Schumacherem havaroval Nicolas Latifi a na trať vyjel zpomalovací vůz. Red Bull toho využil a nasadil Verstappenovi nejměkčí směs.

Poté co vedení závodu povolilo k nevoli Mercedesu předjet vozům o kolo zpět zpomalovací vůz, zařadil se Verstappen přímo za Hamiltona. V posledním kole došlo na restart závodu a Nizozemec na čerstvějších a rychlejších pneumatikách Brita udolal.

"V první řadě chci Maxovi a jeho týmu pogratulovat. Myslím, že jsme tento rok odvedli skvělou práci. Všichni v týmu a továrně celou sezonu tvrdě makali. Jsem vděčný, že s nimi mohu tuhle cestu sdílet. Do poslední části sezony jsme dali vše a nikdy se nevzdali, což je to nejdůležitější," uvedl Hamilton.

"V tomhle závodě to mohlo dopadnout jakkoliv. Konečně se ke mně přiklonilo trochu štěstí. Příští rok se vrátíme a pokusíme se to zopakovat," zvolal Verstappen.