Jistě je pravda, že na vrcholu popularity je hokej leda v Kanadě a USA, Rusku, Skandinávii a ve střední Evropě. Ve skutečnosti jsou ale ledové radovánky těžce obrněných borců po světě rozšířenější, než by se zdálo. Kromě mistrovství světa, na němž si každoročně dává dostaveníčko elita, pořádá IIHF šampionáty v dalších třech divizích. A ta nejnižší, to už je pořádná hokejová exotika…

Stačí konstatovat, že letošní MS divize III se minulý měsíc konalo v jihoafrickém Kapském Městě. Lední hokej a JAR? Poněkud bizarní kombinace. Nebo ne?

„Ragby, kriket nebo fotbal se tu těší výrazně většímu zájmu obyvatel. Pravdou ale je, že rodiny hráčů, jejich kamarádi a pracovníci jsou velkými fanoušky hokeje a snaží se rozšiřovat zájem o tento pro Afriku tak neobvyklý sport,“ líčil spolupracovníkovi Deníku Jonathan Burger, jihoafrický hokejový rozhodčí a popularizátor.

Obec fanatiků do hry zrozené v mrazivé Kanadě je pod žhavým africkým sluncem sice nepočetná, ale o to zapálenější. Od roku 2015 se v JAR hraje pravidelná soutěž, které se účastní tři nejlepší kluby ze tří měst.

„Hokej má v Kapském Městě své fanoušky, ale bohužel se jedná jen o malou skupinu,“ popsal Burger. Pro ilustraci drobná statistika patnáct mačů turnaje navštívilo celkem 2225 diváků, což činí průměr 117 fanoušků na utkání.

A jak vůbec šampionát hokejových exotů dopadl? Z prvního místa a postupu do vyšší divize se radovala Gruzie (gruzínský kanonýr s libozvučným jménem Alexandr Žužunašvili zaznamenal v pěti zápasech 19 bodů). Domácí skončili na předposledním pátém místě, poslední byl bez bodu Hongkong.

Ani turnaj v JAR však není úplně nejníže. O účast na MS divize III se totiž hrává kvalifikace. Letos to bylo v únoru v Sarajevu a čtyřčlennou tabulku jasně ovládli borci z Turkmenistánu. Ve třech zápasech nastříleli 41 gólů. To není špatné, že?

Kvalifikační klání se mělo původně konat ve Spojených arabských emirátech. Ale ano, i v horké poušti u Perského zálivu se hraje hokej. Začalo s tím pár nadšenců v Abú Zabí, kteří se pod dohledem zahraničních trenérů pustili do dobrodružství s hokejkou, a v roce 2010 se tým SAE poprvé účastnil mezinárodní soutěže.

„Je pravda, že když někam přijedeme, lidé nás často neberou vážně. Smějí se, že hrajeme někde v poušti. Je to od nich hloupé,“ vyprávěl před časem pro CNN jeden z členů týmu.

V Sarajevu vyhráli „emírové“ z Abú Zabí jediné utkání, když si poradili 4:2 s regionálními rivaly z Kuvajtu. Na postup to zatím nebylo, ale znáte ropné šejky. Co si třeba „koupit“ pár Kanaďanů?