Britští hokejisté přitom poprvé za posledních 25 let postoupili do elitní kategorie MS. Pravda, velkou díru do světa zatím v Košicích ne- udělali. Nejdřív sice po sympaticky bojovném výkonu prohráli 1:3 s Německem, v neděli ovšem dostali osmigólovou nálož od Kanady. „Jako by hrála parta amatérů fotbal s Barcelonou,“ uznal britský obránce Ben O'Connor.

Krutá prohra 0:8 by ale neměla zastřít fakt, že lední hokej je Velké Británii na vzestupu. Sice pomalém, leč patrném. Úroveň tamní nejvyšší soutěže (Elite Ice Hockey League) stále roste, také diváků přibývá. V uplynulém ročníku měla průměrnou návštěvnost 2850 diváků na zápas, což je přes tisícovku více než třeba slovenská extraliga.

Liga na vzestupu

A na historicky nejúspěšnější britský klub Sheffield Steelers chodilo v průměru přes 6000 fanoušků. „V Sheffieldu, Nottinghamu nebo Belfastu mají opravdu nádherné arény a lidé tam hokej dost sledují,“ popsal český brankář Miroslav Kopřiva, který část uplynulé sezony strávil v Coventry. „Úrovní soutěže jsem byl příjemně překvapený,“ uznal bývalý gólman Slavie Praha, Kladna či Chomutova.

Není divu, že britský hokej v uplynulých letech okusila celá řada hokejistů z Česka. A nejen těch většina hráčů v EIHL jsou cizinci, pochopitelně především zpoza velké louže. Národní tým, který loni senzačně postoupil mezi elitu, se ovšem skládá z převážné většiny z borců narozených v Británii.

Kanadská minulost

To je citelný rozdíl oproti předválečnému období, kdy „britská“ reprezentace dokonce vybojovala olympijské zlato (v Ga-Pa v roce 1936). Tehdejší partu tvořili takřka bez výjimky naturalizovaní Kanaďané.

O rostoucí síle britské ligy svědčí i to, že Nottingham v minulém ročníku hokejové Ligy mistrů dokázal porazit finské TPS Turku, SC Bern a hned dvakrát i extraligový Hradec Králové. A sheffieldského útočníka Liama Kirka si vybral tým NHL Arizona Coyotes. Sice až v sedmém kole jako celkově 189. hráče loňského draftu, přesto šlo o přelomovou událost. Kirk se stal první hokejistou narozeným a trénovaným v Británii, který byl draftován.

Sen o NHL

Kirk se netají svými ambicemi. „Bylo by úžasné dostat se až do NHL. To je můj cíl. Vím, že jsem teprve na první příčce žebříčku a musím na sobě tvrdě pracovat, ale udělám všechno, abych uspěl,“ řekl devatenáctiletý talent, který uplynulou sezonu strávil v kanadské juniorské soutěži. „Pro můj hokejový vývoj to bylo nejlepší možné rozhodnutí,“ dodal Kirk, který je nyní s britskou reprezentací v Košicích.

Dočkají se dnes Britové prvních bodů na turnaji? Šance je vyšší než proti Kanadě utkají se s Dány.

Mistrovství světa v hokeji 2019.