Eco se narodil 5. ledna 1932 v severoitalské Alessandrii. Vystudoval středověkou filozofii a literaturu na Turínské univerzitě, po jejím absolvování nastoupil jako editor kulturních pořadů do veřejnoprávní televize RAI, kde se poprvé přiblížil světu médií a popkultury. Jejich fungování a vzájemné vazby později popsal v esejích o masové kultuře Skeptikové a těšitelé. Klíčové pro Ecovu budoucí spisovatelskou kariéru bylo setkání se Skupinou 63, seskupením avantgardních malířů, hudebníků, spisovatelů.

Nenechte si ujít: Nizozemský publicista: Wilders volby vyhrál už před hlasováním

Jeho nejslavnějšího románu Jméno růže se prodalo na 11 milionů kusů; Eco za ni dostal řadu cen a podle knihy byl natočen známý film se Seanem Connerym v hlavní roli. Dalším románem byla ironická analýza různých spikleneckých teorií Foucaultovo kyvadlo (1988), následoval Ostrov včerejšího dne (1994), Baudolino (2000), Tajemný plamen královny Loany (2004), Pražský hřbitov (2010) a Nulté číslo (2015).

Za celý svůj život se Eco nevzdal kariéry vysokoškolského pedagoga, působil na univerzitách v Turíně, Miláně či Boloni. Je držitelem mnohých ocenění a čestných doktorátů na desítkách univerzit po celém světě. Dvakrát navštívil Prahu. Eco byl ženatý a měl dvě děti.