Doctorow se narodil v New Yorku v roce 1931 v rodině potomků ruských přistěhovalců a rodnému městu zůstal v životě i tvorbě věrný. Po studiích pracoval jako nakladatelský redaktor, poté se věnoval spisovatelské dráze. V roce 1954 se oženil a s manželkou Helenou měl tři děti.

Doctorow napsal deset románů, dvě knihy povídek a řadu článků. Je považován za jednoho z největších amerických autorů 20. století a dostal v USA řadu vyznamenání a cen. "Byl oceňován za svou originalitu, všestrannost a odvážnou představivost," napsal The New York Times. Agentura AP připomněla, že spisovatel byl také komentátorem současného politického dění. "Pohyboval se s grácií mezi životem angažovaného občana a životem osamělého vynálezce," napsala AP.

Doctorow bývá považován za představitele žánru retrofiction, v němž se na základě prolínání skutečných a smyšlených událostí a postav zobrazuje společenské klima v časech, kdy se utvářela moderní podoba Ameriky. Výstižně to ilustruje jeho zřejmě nejpopulárnější román Ragtime z roku 1975, v němž se na půdorysu příběhu tří rodin odráží doba ekonomického rozmachu Ameriky počátku 20. století a střetávání ras, kultur a tradic. List The New York Times proto v nekrologu Doctorowa nazývá "literárním cestovatelem v čase".

Látky Ragtimu se chopil v roce 1981 režisér Forman a natočil podle románu stejnojmenný film. Na filmové plátno se dostala již Doctorowova prvotina, temný western Vítejte do zlých časů, v jehož filmové verzi si v roce 1967 zahrál hlavní roli Henry Fonda. V roce 1983 zfilmoval režisér Sidney Lumet další Doctorowův román Kniha Danielova (1971), volně čerpající z popravy manželů Rosenbergových, odsouzených v USA roce 1951 za špionáž pro Sovětský svaz. Zfilmován byl v roce 1993 i další známý autorův román Billy Bathgate.