Keyes se narodil v roce 1927 v New Yorku a vystudoval psychologii. Později pracoval jako editor v časopise určeném milovníkům sci-fi.
Jeho nejslavnější příběh Růže pro Algernon vyšel v roce 1959 nejprve jako krátká povídka. Později ji autor propracoval do románové podoby a vydal v roce 1966 - kniha byla přeložena do 27 jazyků a prodalo se jí přes pět milionů kusů.

Hlavní hrdina románu Charlie Gordon se stane předmětem lékařského experimentu a jeho IQ se postupně zvýší z 68 na 185, takže z mentálně retardovaného mladíka vyroste génius. Pak ale musí sledovat, jak se jeho mysl postupně zase vrací do starých kolejí.

Kromě filmového zpracování, které v roce 1969 získalo Oscara díky výkonu hlavního představitele Cliffa Robertsona, se Růže pro Algernon objevila i v divadle, a to i ve formě muzikálu.

V Česku patří inscenace Růže pro Algernon, která měla v Divadle v Celetné premiéru v roce 1993, k nejúspěšnějším představením po roce 1989. Hra s Janem Potměšilem v hlavní roli už má za sebou 730 repríz.

O Keyesově nedělním úmrtí na komplikace způsobené zápalem plic informovala spisovatelova dcera.