Basketbalisté Bostonu Celtics vstoupili úspěšně do semifinálové série Východní konference NBA proti Clevelandu Cavaliers. V prvním kole play-off se vítěz základní části Boston až překvapivě nadřel s Atlantou. K postupu potřeboval všech sedm zápasů. I proto nechtěl proti Clevelandu připustit nějaké komplikace.

Hlavní pozornost k sobě poutaly největší hvězdy obou celků, Kevin Garnett a LeBron James. V hlasování o nejužitečnějšího hráče NBA se třetí Garnett umístil právě před Jamesem, a i to jako kdyby předznamenalo výsledek zápasu.

Garnett byl nejvýraznější postavou na palubovce. Nejlépe bránící hráč roku zaznamenal dvacet osm bodů. Naopak James zůstal hodně za očekáváním. Obrana Celtics jej dokázala eliminovat a dovolila mu pouze dvanáct bodů. Z osmnácti střel z pole se trefil pouze dvakrát. Jeden z jeho nejhorších výkonů v play-off v kariéře.

Defenzivně laděné utkání bylo ještě 39 vteřin před koncem vyrovnané 72:72. O vyrovnání se zasloužil celkem dvaadvacetibodový Zydrunas Ilgauskas, který byl při Jamesově výpadku nejproduktivnějším hráčem Cavaliers.

Pak se ale trefil Garnett, James v pokusu o odpověď minul a James Posey dovršil triumf domácích dvěma úspěšně proměněnými trestnými hody. Celtics porazili hosty z Clevelandu 76:72 a v letošním play-off zůstávají na svém hřišti neporaženi.

„Nešlo tu o nějaké finesy nebo podobně, šlo o to vyhrát. Byl to defenzivní boj,“ citovala Garnetta agentura Reuters. „Zkoušeli jsme pouštět Jamese jen do těžkých střeleckých pozic. Byla to skvělá obrana celého týmu.“

Naopak opora Cavaliers se po zápase netajila zklamáním.

„Minul jsem spoustu střel, které bych měl dávat,“ sypal si popel na hlavu James. „Byl to zkrátka jeden z takových těch večerů.“

Cleveland však rozhodně neztrácí naději.

„Pro LeBrona to byl obtížný zápas,“ řekl trenér Cavaliers Mike Brown. „Ale jak ho znám, v druhém zápase se určitě vrátí ve velkém stylu.“

Na utkání by ostatně nejraději zapomněli i dva hráči Celtics, od kterých se jistě čekalo víc. Paul Pierce dal jen čtyři body, ještě hůře však dopadl jeho spoluhráč Ray Allen. Ten nezaznamenal ani bod, což se mu stalo poprvé od roku 1997.

Semifinále Východní konference, 1. zápas:
Boston – Cleveland 76:72 (25:15, 16:22, 12:15, 23:20), stav série 1:0.
Nejlepší střelci: Boston – Garnett 28, Rondo 15, Cassel 13.
Cleveland – Ilgauskas 22 bodů a 12 doskoků, Szczerbiak 13, James 12.