Katolík, který konvertoval k islámu, oslaví 16. dubna šedesátiny. Do NBA vstoupil v roce 1969 jako Lew Alcindor (jméno Kareem Abdul-Jabbar používá od konverze k islámu v roce 1971) v době, kdy hvězdný Bill Russell právě skončil v Bostonu Celtics a další megastar Wiltu Chamberlainovi již bylo 33 let. V průběhu dvaceti sezon (šest v Milwaukee Bucks a 14 v Los Angeles Lakers) dal 38 387 bodů (průměr 24,6 bodu na zápas) v základní části, v součtu se zápasy play off 44 149. Hráč tmavé pleti sehrál 1 560 utkání (překonal jej jen legendární Robert Parish z Bostonu), 57 446 minut a zblokoval 3 189 střel (dosud třetí v NBA, přičemž bloky se začaly počítat až během jeho kariéry v roce 1973).

Byl též devatenáctkrát vybrán do sestavy All Stars (nejvíc v NBA), šestkrát byl zvolen nejužitečnějším hráčem ligy a též šestkrát získal v NBA titul (pětkrát s LA Lakers). Kariéru, během které si vydělal přes 20 milionů dolarů, završil hráč s číslem 33 na dresu v Lakers ve věku 42 let v roce 1989. V roce 1995 byl uveden do Síně slávy.

"Měl jsem úspěchů na dva životy. Za mými úspěchy stála ale vedle talentu tvrdá práce a štěstí," řekl jednou Abdul-Jabbar, který se v NBA proslavil zejména skvělou střelbu přes hlavu, prakticky nebránitelným a neblokovatelným stylem. Za jeho úspěchy ale též stála nebývalá pohyblivost, odhodlání, píle a střelecká potence. Změnil též hru na pozici pivota, která byla do té doby vyhrazena spíše silovějším typům.

Abdul-Jabbar, který se během své kariéry přiznal k užívání marihuany (prý mu pomáhala při bolestech hlavy), byl jednou i v ČR. V září 1995 se představil v Ostravě s výběrem basketbalistů NBA v zápase proti týmu míčových kouzelníků Harlem Globetrotters. Po skončení hráčské kariéry působil v roce 2000 jako asistent trenéra v Los Angeles Clippers, poté trénoval tým Oklahoma Storm z nižší soutěže US Basketball League a pracoval jako skaut pro New York Knicks. V 2005 se stal asistentem trenéra Phila Jacksona v Los Angeles Lakers.

Když se Lew Alcindor 16. dubna 1947 v New Yorku narodil, vážil skoro šest kilogramů a měřil 69 centimetrů. Ve třinácti se proháněl po pláccích Harlemu, později dovedl tým Kalifornské univerzity, kde vystudoval historii, k třem titulům ve vysokoškolské soutěži NCAA. V roce 1968 na sebe upozornil, když odmítl kvůli údajnému rasismu reprezentovat na olympijských hrách. "Žiju v USA. Není to ale moje vlast," řekl tehdy. V roce 1969 byl jako jednička draftu vybrán týmem Milwaukee Bucks, který tehdy hrál teprve druhou sezonu v NBA. V květnu 1971 slavil s Bucks první titul, den poté si změnil jméno na Kareem Abdul-Jabbar (silný, věrný sluha Alláha) a přestoupil k islámu.

V roce 1973 vykonal v Saúdské Arábii muslimskou pouť. Jednou k tomu řekl: "Považoval jsem islám za správnou cestu, jak mám žít. Proto jsem si ho vybral." V roce 1975 odešel z Bucks do LA Lakers, kde se o čtyři roky později setkal s fenomenálním rozehrávačem Earvinem "Magikem" Johnsonem, s kterým vytvořil asi nejefektivnější dvojici v historii NBA. Dobyli spolu pět titulů pro Lakers a Abdul-Jabbar překonal v dubnu 1984 nejlepšího střelce historie NBA Chamberlaina.

Abdul-Jabbar hrál též v několika filmech. Debutoval již v roce 1978 v thrilleru s Brucem Lee Game of Death, proslavila jej role druhého pilota v komedii Připoutejte se, prosím. Napsal také několik knih a například rocková skupina Red Hot Chilli Peppers jej oslavila v instrumentálce Salute to Kareem. Abdul-Jabbar byl ženatý s Habibou (rozená jako Janice Brownová), s kterou má čtyři děti. V roce 1978 se rozvedli a Abdul-Jabbar má dalšího syna s přítelkyní Cheryl Pistonovou.