Vyrůstal na předměstí New Yorku, kde měl jeho otec Ralph farmu a dopravní firmu. Ke stepu ho přivedla maminka Rosalie a synek brzy projevil velké nadání. Dlouho ale nic nenasvědčovalo tomu, že z něj bude herec. Až v 16 letech si jej na stepařské soutěži všimli lovci talentů. Zaujal je nejen pohybovým nadáním, ale také pohlednou tváří. Netradiční geny nezapřel, otec měl řecké a matka pro změnu italské kořeny.

Podvod na castingu

Následovaly reklamy na limonády a žvýkačky a v roce 1977 i první role v televizním seriálu. Zatímco pro jiné by šlo o splnění snu, Ralphovi to bylo celkem jedno. Slavná je historka, kdy se dopustil menšího podvodu. Měl přijít na casting, ale poslal tam pod svým jménem kamaráda a sám šel na večírek.
Sláva si ho přesto našla. Prvním krokem byl film známého režiséra Francise Forda Coppoly Ztracenci (1983), kde hrál mladistvého delikventa. O rok později následoval Ralphův nejslavnější film Karate Kid. Zajímavé je, že v té době mu bylo už 22 let, ale hrál studentíka střední školy. Zároveň neuměl žádné chvaty a ve filmu nepředváděl nic, co by nezvládl průměrně zdatný člověk jeho věku. Přesto se film stal hitem a z Ralpha byla akční hvězda. Vzápětí přišel ostrý zlom. V dalších pěti letech kromě dvou pokračování Karate Kida nenatočil nic kloudného. O to více se soustředil na divadlo. Zahrál si třeba na Broadwayi po boku Roberta De Nira. Objevil v sobě také hudební a pěvecké nadání.

Tanečník a producent

V roce 1987 se oženil, vzal si zdravotní sestřičku Phyllis Fierro, s níž se seznámil už v 15 letech. Později se jim narodily dvě děti, Julia a Daniel. Počátkem 90. let se poněkud nečekaně objevil v povedeném filmu Můj bratranec Vinnie (1992), ale pak se po něm opět slehla zem.
Od počátku tisíciletí se jeho filmové role dají spočítat prakticky na prstech jedné ruky. Naposledy se v roce 2012 mihl v životopisném filmu Hitchcock, kde si slavného režiséra zahrál Anthony Hokpins.
Stále platí, že filmové herectví je pro Ralpha až na druhé koleji. Mnohem jistější je na divadelních prknech nebo na producentské židli. V roce 2011 třeba vytvářel seriál pro National Geographic o amerických Romech. Také se účastnil americké obdoby soutěže StarDance a skončil čtvrtý.