Solární kolektory na střechách rodinných domů vypadají zdálky hodně podobně, ve skutečnosti se ale vyrábějí dva zcela rozdílné typy, které fungují na odlišném principu. Fotovoltaické kolektory, nazývané také jako solární panely, jsou tvořeny polovodičovými nebo organickými prvky a přeměňují sluneční záření na elektrickou energii. Na druhé straně fototermické kolektory elektřinu přímo nevyrábějí a využívají se pouze k ohřevu užitkové nebo otopné vody a k ohřevu bazénů.

Kolektory se dají k domu přimontovat i vertikálně.

Nejvýraznější rozdíl spočívá v účinnosti kolektorů a také v jejich ceně. Fotovoltaické panely dokážou přetransformovat sluneční záření na elektrickou energii bez ohledu na intenzitu slunečního svitu a venkovní teplotu, fungují tedy i v zimním období. Funkce panelů se oslabí teprve ve chvíli, kdy intenzita záření klesne pod 1 W/m2. Naproti tomu fototermické kolektory nebudou schopny ohřát vodu při intenzitě záření pod 100 W/m2; v chladných měsících tedy musíte k ohřevu vody využít jiný zdroj tepelné energie. Náklady na instalaci fototermického systému jsou ovšem znatelně nižší. Ročně vám takový systém ušetří až 60% energie potřebné pro ohřev užitkové vody, v závislosti na lokalitě.

Trubicové solární kolektory

Fototermické kolektory mohou být trubicové nebo ploché. Dražší trubicové mají tu výhodu, že se v případě narušení vnitřního vakua může vyměnit jen poškozená trubice, zatímco plochý kolektor musí být nahrazen celý. Navíc je lze umístit i na šikmější střechy. Ploché kolektory fungují nejlépe při kolmém dopadu slunečních paprsků a osvědčují se zejména při ohřívání bazénů.

Počet potřebných solárních kolektorů a jejich efektivní rozmístění by měla určit specializovaná firma, která bude provádět instalaci. Návratnost investice ovlivňuje řada faktorů; v první řadě jsou to samozřejmě ušetřené náklady na energii, které se budou lišit podle typu zdroje používaného před instalací solárního zařízení, ale zohlednit byste měli i způsob financování. Pokud si například o solární systém navýšíte hypotéku, celkové pořizovací náklady se navýší o dlouholeté úroky.