Dvě nezávislé studie potvrdily, že netopýři zkonzumují mnohem více hmyzu než ptáci, a mají tak zásadní podíl na ochraně deštného pralesa i kávových plantáží. Úbytek netopýrů po celém světě by mohl mít dopad na zemědělství a znepříjemnit teplé večery pod širým nebem.

Americká ekoložka Kimberly Williams-Guillenová sledovala netopýry na kávové plantáži v mexickém Chiapasu. Vědci ohradili tři různé pozemky – jeden bránil v přístupu ptákům, druhý netopýrům a třetí oběma. Kávovníky pod sítí proti netopýrům na sobě měly o 84 procent více hmyzu než nechráněné rostliny. Nepřítomnost ptáků neměla zdaleka takový dopad.

Margareta Kalkaová ze Smithsonian Institution v Panamě provedla se svým týmem podobný experiment v deštném pralese. Rostliny chráněné proti ptákům byly dvakrát více poškozené hmyzem ve srovnání s nekrytými rostlinami. Rostliny chráněné proti netopýrům byly poškozené třikrát více.

Nové poznatky by měly přispět k větší ochraně netopýrů. „Lidé si pořád neuvědomují, co všechno netopýry ohrožuje, například změny klimatu. Populace netopýrů se snižují, ale plány na jejich ochranu nejsou zdaleka tak rozsáhlé jako programy na ochranu ptáků,“ tvrdí vědci.

Netopýři loví hmyz za letu, během kterého dokáží nachytat množství odpovídající polovině váhy jejich těla. Mnoho z nich se však také zavěsí na větve a lapají nelétavý hmyz a další škůdce, kteří spásají listy.

Podle Kalkaové lidé připisují zásluhy za ochranu rostlin spíše ptákům, protože je lépe znají. „Netopýři loví v noci a je složitější je studovat. Proto jsou často přehlížení.“