"Jsme novou misí skutečně nadšeni," řekl Jim Bridenstine, jeden z vědců, kteří se na projektu budou podílet. "Výrazně to rozšiřuje naše pole působnosti ve vesmíru, kde se snažíme odhalit nová a nová tajemství. Jde o významnou součást vědeckého programu, který bude zahrnovat různé mise," dodal Bridestine.

SPHEREx bude ve vesmíru zkoumat nebe ve viditelném i infračerveném spektru, které, ačkoli není lidskému oku viditelné, pomáhá významně zodpovědět některé důležité otázky. Astronomové budou tak moci shromáždit údaje o více než 300 milionech vzdálených galaxií a informace o stovce milionů hvězd naší Mléčné dráhy.

Pokladnice unikátních dat

"Mise bude doslova pokladnicí unikátních astronomických dat," uvedl Thomas Zurbuchen, šéf vědeckých misí v NASA. Specificky se teleskop zaměří na zkoumání signálu z raného vesmíru z období takzvané reionizace. 

"Poskytne nám galaktickou mapu, obsahující  "otisky" z prvních momentů v historii vesmíru," dodává Zurbuchen. "Budeme mít nové stopy vedoucí k jednomu z největších tajemství: co stojí za tím, že se vesmír po velkém třesku roztáhl tak rychle, méně než za jednu nanosekundu?" vysvětlil Zurbuchen.

Některé zkoumané galaxie jsou přitom natolik vzdálené, že trvalo 10 miliard let, než jejich světlo dosáhlo na Zemi. kromě toho bude NASA v naší Mléčné dráze hledat organické molekuly a vodu v takzvaných hvězdných školkách, tedy v oblastech, kde se rodí hvězdy. Tyto školky pomáhají vytvářet i nové planety a mohou se v nich objevovat látky nutné pro vznik života.

Cílem mise je rovněž vytvořit mapu celé oblohy ve více než devadesáti různých barevných pásmech, což by výrazně překonalo dosavadní výstupy. Mise potrvá dva roky, přičemž každý půlrok teleskop proskenuje celou oblohu. 

SPHEREx byl vybrán jako jeden z 9 konceptů už v roce 2016, do užšího výběru postoupily v roce 2017 dva projekty a nyní byl definitivně vybrán právě tento teleskop. Podle inženýrů totiž má totiž největší vědecký potenciál a plán rozvoje. Americká vesmírná agentura za misi zaplatí 242 milionů dolarů (zhruba 5,5 miliardy korun).

Další zkoumání 

Teleskop rovněž určí cíle dalšího zkoumání v budoucích misích, včetně působení vesmírného dalekohledu Jamese Webba. Ten má v budoucnu nahradit dosluhující Hubbleův teleskop, přičemž jeho vypuštění je naplánováno na březen 2021.

Program NASA Explorer, řízený agenturou Goddard Space Flight Center v Greenbeltu v Marylandu, kam tato mise spadá, je nejstarším programem této americké společnosti. Od počátku jeho působení v roce 1958 bylo uskutečněno více než 90 misí. První družice Explorer se věnovaly výzkumu nabitých částic v okolí Země. Jedna z misí družice COBE, která byla vypuštěna v roce 1989, vedla k udělení Nobelovy ceny za fyziku.