Obrovská díra, která se nachází pod povrchem ledovce, má podle vědců rozlohu jako dvě třetiny Manhattanu, je téměř 300 metrů vysoká a stále se zvětšuje. Thwaitesův ledovec tvoří z většiny asi kilometr tlustý led.

Nutné zkoumat vnitřní struktury

Zjištění stále více upozorňuje na to, že je při výpočtu tání ledovců potřeba podrobně zkoumat nejen povrch ledovce, ale i jeho hlubší struktury. K výraznému oslabení ledovců totiž v posledních dekádách přispívá nezvykle teplá mořská voda. Narušuje je zespodu, takže se odlamují ze skalního lože.

"Roky jsme si mysleli, že Thwaitesův ledovec není pevně spojen s podložím pod ním," uvedl Eric Rignot z University of California a také spoluautor nové studie. "Díky nové generaci satelitů však můžeme konečně vidět detaily," dodal.

Podle Pietra Mililla, hlavního autora studie, hraje velikost díry klíčovou roli při jeho tání. "Když se do nitra ledovce dostane více tepla a vody, taje rychleji," vysvětluje. Podle NASA vědci sice očekávali, že v ledu naleznou určité díry, kterými proudí voda z oceánů a led tak zespodu taje. Avšak velikost této je překvapila.

Podle posledních údajů taje Thwaites opravdu velmi rychle, přičemž klouže z kopce dolů, do moře, rychlostí dva kilometry za rok. Nutno dodat, že tento ledovec o rozloze Floridy (asi 170 tisíc kilometrů čtverečných) je v současné době zodpovědný za zhruba čtyři procenta celosvětového nárůstu hladiny moře a sám o sobě má potenciál zvednout hladinu světových oceánů o zhruba 60 centimetrů.

Thwaitesův ledovec a způsoby jeho zkoumáníZdroj: University of Washington/Ben Gilliland/NERC

Drží masy ledu

Zároveň však funguje jako určitá bariéra či zátka, která drží na pevnině led velké části západní Antarktidy. Má tak velmi důležitou úlohu. Kdyby se utrhl, dala by se do pohybu ještě větší masa ledu, která by zvýšila hladinu moře o dalších zhruba 2,5 metru. 

Zdroj: Youtube

Výzkumné středisko NASA, Kalifornská univerzita v Irvine a dalších 30 vědeckých institucí proto již připravily pětiletý terénní projekt, který by mapoval klima celé grónské krajiny. Mezinárodní organizace Thwaites Glacier Collaboration pak začne ledovec zkoumat již letos v létě s cílem odpovědět na nejpalčivější otázky týkající se jeho procesů a vlastností. Přesnější měření tloušťky ledu a kvality podloží má napovědět, jaké jsou pravděpodobnosti jednotlivých scénářů.

Podle dosavadních počítačových modelů a topografických map by se měl ledovec rozpustit za 200 až tisíc let. Jisté však je, že následkem tání tohoto ledovce se každoročně zvyšuje hladina moří o jeden milimetr. "Pochopení podrobností o tom, jak tento ledovec "funguje", má zásadní význam pro to, aby se v nadcházejících desetiletích projevil jeho dopad na nárůst hladiny moře," dodává Rignot.

Vědci nyní předpovídají, že za následujících sto let jej zmizí v oceánu zhruba 120 kilometrů.