Žába, která dorůstá délky pouhých dvou až tří centimetrů, dostala latinský název astrobatrachus kurichiyana, odborníci jí však podle vzhledu připomínajícího noční oblohu přezdívají „hvězdnatá trpasličí žába“.

„Astrobatrachus je výraz z řečtiny pro hvězdnatou žábu, tak jsme ji pojmenovali podle bílých skvrn, které připomínají hvězdy. Kurichiyana je pak označení domorodých obyvatel, kteří v oblasti, kde jsme zvíře našli, žijí,“ řekl deníku The Guardian spoluautor výzkumu Alex Pyron z americké univerzity George Washingtona.

Obtížné hledání

Na unikátního živočicha tým indických a amerických vědců poprvé narazil v roce 2010 během výzkumu, zaměřeného na noční pozorování obojživelníků a plazů v oblasti Kurichiyarmala v pohoří Západní Ghát. V lesním porostu podle studie zveřejněné v magazínu PeerJ zpozorovali neobvyklou žábu, která se skrývala ve spadaném listí.

„Protože tito jedinci byli plaší a bylo náročné je spatřit, museli jsme pro odebrání vzorků intenzivně prohledávat okolní zeleň,“ uvedli autoři. „Zjistili jsme, že se skrývají před světlem a při vyrušení se rychlými skoky snaží dostat do bezpečí.“

Vzhled zvířete působil na první pohled neobvykle. „Když žábu ostatní poprvé uviděli, ihned jim bylo jasné, že je to něco neobvyklého, co nikdy předtím nespatřili,“ uvedl Pyron.

Jediný zástupce

O jak důležitý objev se jedná však ukázala až genetická analýza. Trpasličí žába totiž není pouze novým druhem. Jedná se o jediného známého žijícího člena nové podčeledi, která dostala označení astrobatrachinae a patří k čeledi žab nyctibatrachidae, které se vyskytují převážně v pohoří Západní Ghát, ale také na ostrově Srí Lanka.

„V minulosti mohla mít další příbuzné, kteří od té doby vyhynuli. Jedná se o jediného žijícího představitele,“ uvedl Pyron. Podle jeho týmu jde o zástupce prastaré vývojové větve, jehož předci žili v oblasti někdy v období před 57 až 76 miliony lety.

„Vyplňuje tak mezeru v našich znalostech o tom, jak vypadá historie žab v Indii,“ vysvětlil Pyron a dodal, že nový objev pomohl odhalit, že tvorové z čeledi nyctibatrachidae žili v oblasti mnohem dříve, než se doposud myslelo.

Unikátní oblast

Vědci ve své studii upozorňují, že oblast Západního Ghátu je z hlediska biodiversity zcela jedinečná. K tomu přispívá kombinace několika faktorů, mezi které patří široké spektrum různých typů životního prostředí, které horský masiv poskytuje, i celá řada živočišných druhů, které zde žily v době, kdy se dnešní Indie oddělila od tehdejšího superkontinentu známého jako Gondwana.

„Tropická pohoří jako je Západní Ghát jsou poměrně vzácná. Na světě je jen pár takových míst, takže zde nacházíme velmi staré, různorodé a bohatě zastoupené rostliny a živočichy,“ dokresluje jedinečnost regionu Pyron.