"Úspěšné přistání Crew Dragon do moře přesně podle plánu v 08:45 (14:45 SEČ)," ohlásil na twitteru tým NASA pro komerční lety, zatímco k přistávacímu modulu směřovaly týmy na člunech. "Je skvělé zažít takovou chvíli," komentoval přistání jeden z vedoucích projektu Reed Benji.

Crew Dragon zpáteční cestu zahájil ráno, když se kolem 08:30 SEČ automaticky odpojil od ISS, kde strávil pět dní. Raketa Falcon 9 loď z Kennedyho vesmírného střediska na Floridě vynesla do kosmu 2. března a stroj se po zhruba 27hodinovém letu v automatickém režimu připojil k vesmírné stanici. Dopravil tam téměř 200 kilogramů nákladu. Kromě toho vezl také figurínu opatřenou množstvím senzorů, které zjišťovaly, jaká by cesta v Crew Dragon byla pro skutečnou posádku.

Zakladatel a šéf SpaceX Elon Musk označoval poslední část zpáteční cesty zřejmě nejobtížnější částí výpravy. "Nadzvukový návrat mi pravděpodobně dělá největší starost," prohlásil Musk několik hodin po startu s odkazem na žhavý sestup zemskou atmosférou při rychlosti tisíců kilometrů v hodině.

Ke startu Crew Dragon došlo v sobotu 2. března v 8:49 SEČ, kdy ji z Kennedyho vesmírného střediska vynesla raketa Falcon 9. Po přibližně 27hodinovém letu se loď úspěšně automaticky spojila s Mezinárodní vesmírnou stanicí (ISS).

Pokud nynější test proběhne bez problémů, vydá se Crew Dragon na orbitální komplex i v červenci – tentokrát již se dvěma astronauty na palubě. Nyní seděla v křesle pro astronauty pouze figurína se senzory, kterou vědci pojmenovali Ripleyová. A to podle Ellen Ripleyové, hlavní postavy kultovního filmu Vetřelec z roku 1979.

Počátek zcela nové éry 

Mise Crew Dragon je součástí projektu NASA nazvaného Commercial Crew. „Účelem programu je vrátit naší zemi schopnost dopravit vlastní astronauty k ISS,“ vysvětluje jeho šéfka Kathy Luedersová. „Je to počátek zcela nové éry,“ dodává inženýrka Nicole Dawkinsová.

Od ukončení letů raketoplánů v roce 2011 dopravují Američané své astronauty do vesmíru na palubě ruských lodí Sojuz. Crew Dragon, jež je schopen dopravit do kosmu až sedm astronautů, přitom není jedinou lodí, díky které se mají zbavit závislosti na Rusku.

Společnost Boeing připravuje na duben testovací let své lodi CTS-100 Starliner. Ten se zatím uskuteční bez posádky, na srpen je však naplánován i let s kosmonauty. Americká společnost Lockeed Martin a evropský Airbus současně vyvíjejí pro NASA další kosmickou loď Orion.