"Přezkum připravenosti ke startu je dokončen. Jsme opravdu připraveni zahájit start," uvedl administrátor Jim Bridenstine z NASA. Úkolem robotického vozítka Perseverance neboli Vytrvalost bude mimo jiné pátrat na rudé planetě po známkách někdejšího mikrobiálního života. Informuje o tom web Science Alert.

Start proběhne ve čtvrtek

"Ačkoli právě teď zažíváme výjimečnou situaci v souvislosti s koronavirovou pandemií, tak jsme skutečně vytrvali a tuto výpravu uhájili, protože je to tak důležité," konstatoval Bridenstine.

Start by měl proběhnout z mysu Canaveral na Floridě ve čtvrtek v 7:50 místního času (13:50 středoevropského času). Vozítko Perseverance dopraví k Marsu raketa Atlas V, vyrobená firmou United Launch Alliance, společným podnikem společností Lockheed a Boeing. Vypuštění rakety bude NASA živě přenášet na svém kanálu na Youtube a napříč platformami sociálních médií.

Cesta k Marsu by měla raketě trvat sedm měsíců. Půjde-li vše podle plánu, přistane vozítko Perseverance dne 18. února 2021 v kráteru Jezero. 

Nejpokročilejší ze všech vozítek

Šestikolový robot o velikosti SUV a hmotnosti 1040 kilogramů je v pořadí už pátým roverem, který NASA vysadila na Marsu, a je ze všech dosud nejpokročilejší.

Oproti svým předchůdcům je vybaven také malým robotickým vrtulníkem pojmenovaným jako Ingenuity (Důmyslnost), jenž se pokusí v řídké atmosféře červené planety o vzlet - šlo by o první let vrtulníku nad jinou planetou než Zemí. Dále vozítko disponuje robotickou paží, řadou kamer a dvojicí mikrofonů. K hledání důkazů o výskytu pradávných fosilních bakterií může používat dva lasery a rentgenové záření schopné chemické analýzy.

Mezi jeho další úkoly patří shromažďování vzorků hornin a půdy, které má přivézt na Zem za účelem dalšího výzkumu. Ten je zásadní pro posouzení otázky, zda případné nalezené organické sloučeniny skutečně vznikly v důsledku živých procesů.

Vozítko Perseverance by mělo ve své činnosti navazovat na všechny předchozí výpravy k planetě, ať už na její oběžnou dráhu nebo spojených s vysazením ranějších robotů. Tyto mise již prokázaly, že suchý a studený Mars, jak jej známe dnes, byl kdysi mnohem vlhčí a teplejší. Toto období přitom trvalo dostatečně dlouho na to, aby se v něm mohl rozvinout mikrobiální život. 

K Marsu míří tři národy

Pokud raketa ve čtvrtek podle plánu opravdu odstartuje, stanou se Spojené státy už třetí zemí, jejíž vesmírná výprava tento měsíc zamířila k rudé planetě. Čína vypustila své vlastní vozítko Tchien-wen (Otázky k nebesům) minulý týden. Pokud na Mars opravdu dorazí, stane se Čína druhou zemí po Spojených státech, jejíž robot se dotkl povrchu jiné planety - dosud se jí podařilo vysadit dvě svá robotická vozítka na Měsíci.

A konečně Spojené arabské emiráty začátkem července vyslaly z Japonska sondu nazvanou Al-Amal (Naděje), která by měla zamířit na oběžnou dráhu Marsu. Jde o první arabskou výpravu k této planetě.