Satelity MarCO-A a MarCO-B, přezdívané WALL-E a EVE, odstartovaly společně s InSight loni 5. května. Po vynesení do vesmíru raketou Atlas V se oddělily a na samostatných drahách sondu doprovázely. Úspěšně při tom zažehly a využívaly vlastní motory a komunikovaly se Zemí.

Díky nim vědci dostali první informace o všech fázích přistání InSight téměř v reálném čase - jen s osmiminutovým zpožděním pro cestu radiových signálů na Zemi.

"Tato mise (MarCO) vždy byla o posouvání hranic miniaturizované techniky a sledování toho, jak daleko se s ní můžeme dostávat," uvedl šéfinženýr projektu MarCO Andy Klesh z pasadenské JPL. "Položili jsme základní kámen. Budoucí CubeSaty (minisatelity) mohou jít ještě dál," dodal.

Minisatelity se osvědčily

Klesh už 28. listopadu po úspěšném přistání InSight na Marsu vyjádřil s misí spokojenost, protože "WALL-E a EVE fungovaly tak, jak jsme to od nich očekávali". "Byly vynikajícím testem toho, jak mohou minisatelity sloužit při budoucích misích jako doprovod a inženýrům posílat do několika minut údaje o přistání," řekl.

Aparáty MarCO nebyly vybaveny vědeckými přístroji, nicméně vědci je využili k získání dalších informací o marsovské atmosféře díky signálům vysílaným skrz ni. Interference atmosféry rudé planety totiž signál změní a experti na Zemi podle toho mohou určit některé její vlastnosti. MarCO-B měl navíc fotoaparáty, díky nimž pořídil snímky Marsu při přibližování i po průletu při oddalování.

WALL-E se podle JPL naposledy ozval 29. prosince, EVE 4. ledna. Na základě propočtů letové dráhy je WALL-E nyní přes 1,6 milionu kilometrů za Marsem a EVE kolem 3,2 milionu kilometrů.