Planeta, pojmenovaná jako "TOI 700 d", se v kosmickém měřítku nachází relativně nedaleko od Země - pouhých 100 světelných let. NASA ji objevila díky svému satelitu TESS zvanému "lovec exoplanet", jehož úkolem je právě vyhledávání nových planet, obíhajících kolem jiných hvězd než naše Slunce. Zástupci amerického vesmírného úřadu to oznámili na pravidelné každoroční konferenci Americké astronomické společnosti v Honolulu na Havaji.

"TESS byl navržen a vypuštěn do vesmíru právě proto, aby pátral po planetách velikosti Země obíhajících své hvězdy v nevelké vzdálenosti," uvedl podle francouzské tiskové agentury AFP Paul Hertz, ředitel divize astrofyziky NASA.

K objevu přispěli i amatéři

Satelit podle NASA vzdálenou hvězdu zpočátku klasifikoval nesprávně, v důsledku čehož se její planety jevily větší a teplejší, než ve skutečnosti jsou. Této chyby si však všimlo několik amatérských astronomů (včetně středoškolského Altona Spencera), kteří spolupracují s členy satelitního týmu.

"Když jsme opravili hvězdné parametry, zmenšila se i velikost jejích planet. A my jsme si uvědomili, že rozměry té nejzevnější jsou srovnatelné se Zemí a že se tato planeta nachází v zóně, která by mohla být obyvatelná," uvedla Emily Gilbertová, postgraduální studentka na Chicagské univerzitě.

Objev později potvrdilo i pozorování Spitzerovým vesmírným dalekohledem, určeném k pozorování objektů v infračerveném záření.

Byly tu už i jiné exoplanety

Několik podobných exoplanet už sice bylo ve vesmíru zaznamenáno dřív (zejména prostřednictvím předchůdce satelitu TESS, jímž byla vesmírná sonda Kepler, sloužící od roku 2009 do roku 2014), ale tato je první, jíž objevil TESS, jenž svou misi zahájil v roce 2018.

Jak by se mohlo žít na Marsu? Podívejte se:

Satelit zaznamenává vzdálené exoplanety na základě toho, zda jejich hvězdám v určitých intervalech dočasně neklesá svítivost, což by mělo být způsobeno právě tím, že je v tu chvíli zakrývá obíhající planeta, která na své oběžné dráze prochází mezi hvězdou a satelitem. 

Hvězda TOI 700, kolem níž obíhá nově objevená exoplaneta, je poměrně malá - dosahuje asi 40 procent velikosti našeho Slunce a zhruba poloviční horkosti. Satelit TESS objevil celkem tři její planety, označované jako TOI 700 b, TOI 700 c a TOI 700 d, přičemž pouze "déčko" se nachází v takové vzdálenosti od hvězdy, že by mohlo být obyvatelné - je totiž právě tak daleko, aby na něm převládala teplota umožňující přítomnost tekoucí vody. 

Planeta je asi o pětinu větší než Země a její oběh kolem hvězdy trvá 37 dní. Z hvězdy získává zhruba 86 procent energie, kterou Země dostává od Slunce.