Vědci z Ústavu pro mořské a antarktické studie na australské Tasmánské univerzitě prozkoumali příčiny úmrtí více než 1700 mořských ptáků. Více než čtvrtina z nich přitom byla spojena s konzumací plastů.

Čtyři z deseti těchto úmrtí pak byly způsobeny měkkými odpadky, jako jsou balónky a jejich útržky. „Přestože měkké plasty představovaly pouhých procent procent zkonzumovaných předmětů, byly odpovědné za více než 40 procent úmrtí,“ uvedla vedoucí studie Lauren Romanová.

„U ptáků, které jsme studovali, bylo hlavní příčinou smrti zablokování trávicí soustavy, za kterými následovaly infekce a další komplikace spojené s tímto stavem,“ dodala.

Mořští ptáci často sbírají plovoucí odpadky, protože jim připomínají jejich obvyklou potravu. Nebezpečné balónky si podle studie pletou s jejich oblíbenými hlavonožci.

Když však pták plastový "pokrm" spolkne, může mu zablokovat střeva a v podstatě tak způsobit, že vyhladoví k smrti. Pokud spolkne balónek je podle studie 32krát větší pravděpodobnost, že zemře, než v případě kousku tvrdého plastu.

„Podobný výzkum zažívacích potíží způsobených plasty u mořských želv ukázal, že zatímco částice tvrdého plastu mohou rychle projít střevem, měkké plasty se pravděpodobně stanou kompaktními a vytvoří smrtelnou překážku,“ uvedla Romanová.

Spoluautor studie Chris Wilcox z Organizace vědeckého a průmyslového výzkumu Commonwealthu (CSIRO) řekl, že metodika, která byla použita v současném výzkumu, byla původně vyvinutá právě pro mořské želvy, až poté ji vědci využili na mořské ptáky. „Tyto dva průzkumy představují první robustní odhad dopadu konzumace plastů na volně žijící mořské druhy,“ prohlásil Wilcox.

Zabít může jediný kousek plastu

Ačkoli studie ukázala, že měkké předměty jako balónky, jsou jednoznačně nebezpečnější, pro mořské ptáky představují smrtelnou hrozbu všechny plasty. Dokonce i jen jediný kus může být smrtící.

„U tvrdých plastů je méně pravděpodobné, že zabijí, než u měkkých plastů, ale stále byly odpovědné za více než polovinu úhynů mořských ptáků zjištěných v naší studii,“ podotkla Romanová.

Odhaduje se, že se ve světových oceánech nachází 250 tisíc tun plovoucích odpadků. Téměř polovina druhů mořských ptáků je přitom považuje za svou potravu.