Tříčlenný potápěčský tým dostal možnost sestoupit v jeskyni do zatopené jámy, která dosud nebyla nikdy prozkoumána. Potápěči se dostali až do hloubky 77 metrů, dál už nemohli postupovat kvůli nedostatku kyslíku. Věří však, že tunel by mohl mít hloubku až 120 metrů. 

"Pokud tato chodba ústí na svém konci do dalších prostor, stal by se komplex Son Doong jednoznačně největší jeskyní na světě a jen těžko by mohl být nějakým jiným objevem překonán," uvedl pro agenturu AFP britský jeskyňářský expert Howard Limbert, který pomáhal organizovat ponor.

Nový tunel prozkoumal tříčlenný tým ve složení Rick Stanton, Jason Mallinson a Chris Jewell, který se loni podílel na záchraně dvanácti juniorských thajských fotbalistů a jejich trenéra, uvězněných na 18 dní v zatopené thajské jeskyni Tham Luang Nang Non. Podle Stantona, jenž chlapce objevil na nezatopené jeskynní římse, je právě tato akce pomohla připravit na misi ve Vietnamu, protože je poučila, jak bezpečně provést lidi zatopenými prostorami.

Tým plánuje se příští rok do Vietnamu vrátit a zjistit, zda ponorné tunely nepropojují Son Doong s další nedalekou jeskyní, která je tak velká, že se v ní rozvinul vlastní ekosystém i klima.

Nepřístupný jeskynní obr

Jeskyni Son Doong, nacházející se v národním parku Phong Nha v centrální vietnamské provincii Quanh Binh, objevil poprvé místní lesník jménem Hồ-Khanh v roce 1991. Dalších 19 let však do ní nikdo nevstoupil, protože její vchod ukrývala hustá okolní džungle.

Až v roce 2009 prozkoumala jeskynní komplex aspoň zčásti expedice Britské speleologické společnosti, vedená Howardem a Debem Limbertem, která objevila podzemní sály obřích rozměrů - největší jeskyně měla na šířku 150 metrů, na výšku 200 metrů a dlouhá byla přes pět kilometrů. Víc než dvojnásobně tak překonávala dosavadní světový rekord Jelení jeskyně (anglicky Deer Cave, malajsky Gua Rusa), nacházející se poblíž města Miri v malajském státě Sarawak na ostrově Borneo.

"Son Doong je dost velká na to, aby se do ní vešel celý městský blok v New Yorku, včetně čtyřicetipodlažních mrakodrapů," cituje AFP místního turistického průvodce jeskyní jménem Oxalis.

Název Son Doong, respektive Hang Son Doong, znamená "Jeskyně horské řeky". Právě prudký tok ponorné řeky představuje vedle složitého přístupu džunglí hlavní překážku pro podrobný průzkum jeskynního komplexu. Dosud bylo prozkoumáno pouze 30 procent národního parku, kde se kromě Son Doong nachází i síť dalších přilehlých jeskyní.

V souvislosti s rozšířením turistického zájmu o jeskyně se objevily také plány na vybudování kabinové lanovky, ty ale nesmírně rozhořčily vietnamskou veřejnost, podle níž by lanovka nejen zničila místní úchvatná panoramata, ale měla by i škodlivé dopady na zdejší faunu. Podle úřadů však správa provincie nehodlá v tomto projektu navzdory nabídkám několika firem pokračovat. "Uvažovalo se o tom jen v teoretické rovině, žádný projekt na stavbu lanovky ve skutečnosti neexistuje," uvedl pro AFP místopředseda provinciální správy Tran Thien Dung.

Vietnamský domácí i příjezdový turistický průmysl roste, komunistická země však současně čelí kritice, že kvůli rychle se rozšiřujícímu odvětví nedokáže uchránit původní krajinu.