"Měli bychom je hledat nejen v Číně, ale i v dalších zemích jižní Asie," dodala Š', která má přezdívku "netopýří žena", protože její skupina studuje netopýří koronaviry.

Tyto informace Š' Čeng-li sdělila na webovém semináři, který zorganizovaly francouzské lékařské a veterinární akademie. Nyní se dva mezinárodní týmy - jeden koordinovaný Světovou zdravotnickou organizací (WHO) a druhý lékařským časopisem Lancet - chystají vyšetřit původ pandemie rok poté, co oficiálně propukla.

Snaha zjistit původ koronaviru SARS-CoV-2 se od propuknutí pandemie značně zpolitizovala; USA a Čína se vzájemně obviňují, že jsou jeho původcem, a obviňující prst už se zaměřil i na další země včetně Indie.

Také laboratoř, kde Š' pracuje, byla obviňována, že se stala místem, odkud virus nešťastnou náhodou unikl; pro podporu tohoto obvinění se ale nenašly žádné důkazy a Š' ho vehementně odmítá.

Problematika mezihostitele

Předpokládá se, že přírodní "zásobárnou" viru SARS-CoV-2 jsou netopýři. Podle Š' je pravděpodobné, že virus nejprve přešel na jiný zvířecí druh, než přeskočil na lidi, ale tento hostitelský mezičlánek zatím nebyl identifikován. Není také jasné, jak dlouho mohl virus v tělech těchto zvířat nebo lidí kolovat, než byl koncem loňského roku zjištěn; podle Š' mohl být jak u mezihostitele, tak u lidí "velmi dlouhou dobu".

Také profesor Edward Holmes, virolog Sydneyské univerzity, souhlasí, že virus mohl být dlouhou dobu u mezihostitele, a možná i několik měsíců v tělech lidí, než byla jeho přítomnost ohlášena.

"Je rozhodně možné, že se prvotní mezidruhový přenos dokonce nestal ani v okolí samotného Wu-chanu," uvedl Holmes. "Nemuselo k tomu dojít dokonce ani v provincii Chu-pej, ale samozřejmě existuje ohromné množství možných zvířat, která je potřeba otestovat, abychom to vyřešili," dodal.

Právě jedenáctimilionové město Wu-chan ve středočínské provincii Chu-pej se stalo prvním ohniskem nákazy lidí novým typem koronaviru, který se odtud začal šířit do Číny a celého světa. Celkový počet nakažených už se blíží 65,5 miliónům, z nichž více než 1,5 miliónu na celém světě zemřelo.

Výzkumná skupina Š' Čeng-li už v loňském roce informovala, že v Číně existují místa - především na jihu a jihozápadě země - kde viru SARS podobné koronaviry vykazují vysokou genetickou diverzitu, a tudíž i vysokou kapacitu se měnit. Analýza, kterou její tým zveřejnil v říjnu, naznačila, že některé už jsou schopné napadnout lidské buňky.

Další koronaviry příbuzné tomu, který v roce 2012 způsobil epidemii nemoci MERS v Saúdské Arábii, kolují ve zvířatech v Evropě a Africe.