Snůška vajec patřila dospělému oviraptorovi střední velikosti, přičemž unikátní je na daném nálezu to, že jeho kostra je součástí celé fosilie. Smrt zastihla tohoto pštrosího teropoda právě v situaci, kdy se krčil nad dvěma tucty vajec, z nichž sedm bylo na pokraji vylíhnutí a dodnes se v nich uchovala dinosauří embrya.

Podle vědců jde o nález, jaký nemá v paleontologii obdobu. Je to také první přesvědčivý důkaz, že vejcorodí dinosauři byli starostliví rodiče, schopní se o vejce dlouhodobě starat a dohlížet na odchov a vylíhnutí svých potomků. Studii na toto téma přinesl odborný titul Science Bulletin.

Zkamenělé rodičovské chování

"Tento druh objevu - v podstatě zkamenělé chování - patří v dinosauřím světě k těm nejvzácnějším ze vzácných. Na některých hnízdech s vejci již bylo sice několik dospělých oviraptorů nalezeno, ale ještě nikdy nebyla nalezena žádná vejce ukrývající nedovylíhnutá embrya," uvedl podle serveru Science Alert paleontolog Matt Lamanna z Carnegie přírodovědného muzea.

Paleontologické nálezy četných dinosauřích hnízd se zkamenělými vejci se datují už od 80. let minulého století. Mimo jiné naznačily, že oviraptoří vejce mohla mít modrozelenou barvu. V některých výjimečných případech se našla i kostra rodiče, který na vejcích seděl.

Odvodit z těchto nálezů skutečné dinosauří chování se však jevilo jako problematické. Dinosauři mohli zahynout i při kladení vajec, ne nutně při tom, když se je snažili odchovat. V takovém případě by se jejich chování blížilo spíše dnešním krokodýlům, než moderním ptákům.

Nový vzorek pochází z nan-siungské formace Kan-čou v jižní Číně, jež je proslulá největší sbírkou ukamenělých dinosauřích vajec na světě, a od předchozích objevů se významně liší. Ještě žádná fosilie neukázala tak zblízka vztah mezi dinosauřím rodičem a nevylíhlým embryem.

"Tělo dospělého oviraptora se uchovalo v extrémně těsné blízkosti vajec, neoddělovaly ho téměř žádné usazeniny. Nejméně v sedmi vejcích byl nalezen embryonální materiál, včetně vyvíjejících se kostí v identifikovatelných tvarech," popisuje Science Alert unikátní odhalení.

Vejce i se zachovalým "miminkem"

V jednom z vajec se zřejmě ukrývá dokonce kompletní kostra ve skrčené poloze, se zachovanými obratli, hřbetními žebry a s pažními, kyčelními, stehenními a holenními kostmi.

Analýzou izotopů kyslíku těchto embryí vědci zjistili, že teplota vajec při odchovu zřejmě odpovídala tělesné teplotě rodiče, která se nacházela někde mezi 30 až 38 stupni Celsia.

"Některá miminka byla těsně před vylíhnutím, což nám bezpochyby prozrazuje, že tento oviraptorovitý dinosaurus pečoval o své hnízdo dost dlouho. Byl to starostlivý rodič, který nakonec při odchovu mláďat obětoval svůj život," vysvětluje Lamanna.

Zajímavé přitom podle něj je, že se ne všechna embrya nacházela v téže fázi vývoje. Jakkoli tedy byla vejce pohromadě, k líhnutí docházelo zřejmě v různé době, což je rys, jenž se podle dosavadních vědeckých předpokladů objevil až mnohem později u některých druhů ptáků.

Skrytá tajemství evoluce

Oviraptoři byli až dosud považováni v tomto evolučním procesu za mezistupeň, nyní se ale zdá, že se jejich líhnutí mohlo rozvíjet nezávisle a že vývoj ptačí reprodukce nebyl jednoduchý ani jednosměrný.

Většina moderních ptáků rodí tak, že počká, až jsou snesena všechna vejce, a na těch pak sedí, zahřívá je a čeká, až se z nich vylíhnout mláďata - díky tomu se tato mláďata rodí přibližně v tutéž dobu. Předpokládalo se, že stejně rodili i oviraptoři.

V takovém případě by fakt, že některá embrya byla vyvinutější než jiná, mohlo být způsoben tím, že jejich vejce se nacházela například na vrchu snůšky a byla tedy blíže tělu jejich rodiče. To je ale zatím pouhá domněnka. "Budeme potřebovat více dat, abychom opravdu zjistili, proč se některá vajíčka vylíhla dříve," uvádí vědec.

Jinými rysy se oviraptor některým druhům moderních ptáků docela podobal. Například tím, že zkamenělý jedinec pečující o vejce byl pravděpodobně samec, takže na odchovu se zřejmě podílel i otec. To odpovídá třeba dnešním pštrosům, kteří se při inkubaci svých vajec také střídají. 

Nová pozoruhodná fosilie navíc prozradila paleontologům také několik detailů ze stravovacích návyků oviraptorů. Vědci totiž poprvé našli v žaludku tohoto druhu dinosaurů malé kamínky, spolykané nejspíš za účelem usnadnění trávení.

"Množství biologických informacích obsažených v této jedné jediné fosilii je mimořádné. Z tohoto exempláře se budeme učit ještě řadu let," uzavírá paleontolog Sing Su z Ústavu paleontologie a paleoantropologie obratlovců v Pekingu.