První snímky, které sonda New Horizons poslala, naznačovaly, že je planetka tvořena dvěma různě velkými koulemi. Nové detailní fotografie sice zachycují planetku částečně ve stínu, ale podle hvězd v pozadí vědci odvodili, že její tvar je mnohem nepravidelnější.

„Naše představa o Ultima Thule vycházela z omezeného počtu fotografií, které sonda poslala během dnů následujících po průletu. S tím, jak jsme dostali více dat, výrazně jsme změnili náš názor,“ řekl Alan Stern, šéf projektu New Horizons.

„Bylo by blíže k realitě, kdybychom řekli, že tvar Ultima Thule je plošší a podobá se spíše lívanečku. Mnohem důležitější však je, že nové obrázky nás postavili před vědeckou záhadu, jak se mohl takový objekt vůbec zformovat. Nikdy dříve jsme neviděli nic podobného, co by obíhalo Slunce,“ dodal Stern.

Fotografie, které sonda pořídila ze vzdálenosti 8000 kilometrů, ukazují, že objekt tvoří dva nepravidelné laloky. Větší lalok nazvaný Ultima vědci přirovnali k obřímu lívanečku, zatímco menší lalok Thule připomíná podle vědců svým tvarem zkrabatělý vlašský ořech.

Všechna data se dostanou na Zemi až za 20 měsíců

Sonda New Horizons proletěla kolem planetky Ultima Thule letos na Nový rok, když se nacházela ve vzdálenosti přibližně 6,5 miliardy kilometrů od Země. Z Ultima Thule, která se nachází v Kuiperově pásu, se tak stal nejvzdálenější prozkoumaný objekt ve Sluneční soustavě.

Vědci museli revidovat své představy o tvaru planetky Ultima Thule.Vědci museli revidovat své představy o tvaru planetky Ultima Thule.Autor: NASA/JHU-APL/SWRI

Vědci doufají, že jim data nasbíraná při blízkém průlety sondy, pomohou odhalit způsob, jakým se před 4,6 miliardami let formovala Sluneční soustava. Na všechny fotografie a data si však budou muset ještě pořádně počkat.

Malá velikost antény sondy New Horizons v kombinaci s nízkým výkonem a neustále se zvětšující se vzdáleností od Země způsobují, že rychlost přenosu dat je téměř nulová. Fotografie a data pozorování, která sonda nasbírala během několika hodin, se na Zem budou dostávat příštích 20 měsíců.