Rover Opportunity působí na Marsu již šestnáctým rokem a za tu dobu významně přispěl k jejímu poznání. Loni v červnu se však po povrchu planety přehnala prachová bouře, která zuřila na ploše cca 35 milionů čtverečních kilometrů. Podle dostupných informací byla také mnohem silnější než ta, které stařičký rover Opportunity čelil v roce 2007. 

Kvůli bouři nedosáhly na Mars sluneční paprsky, ze kterých Opportunity nabíjí své baterie. NASA se proto rozhodla uvést vozítko do úsporného režimu, který udržel v chodu základní funkce, ale vypnul vědecké operace a další nástroje.

Nereaguje

Tímto způsobem pak mohl rover ušetřit spoustu energie a tím udržet v chodu tepelná tělesa, která chrání některé důležité součástky před chladnými teplotami. Jakmile bouře ustoupila, mělo být opět možné využívat Slunce k dobití baterií a znovu vozítko oživit. To se však nestalo a zatím není jasné proč. Podle kosmických inženýrů existují desítky možností, proč Opportunity neodpovídá. Například solární panely mohou být natolik zaprášené, že není možné je ze Slunce nabít, případně mohla bouřka poškodit nějakou důležitou součástku.

„Budeme pokračovat a využívat různé techniky ve snaze kontaktovat rover," uvedl John Callas, projektový manažer pro Opportunity z Laboratoře tryskového pohonu (JPL). K vozítku mají být vysílány nové povely. Dosud se NASA pokusila s Opportunity spojit pomocí pípaní s tím, že robot pípnutí opětuje.

Nové vysílání povelů bude trvat několik týdnů a počítá se třemi problémy: selhání primárního X-pásmového radia sloužícího pro spojení se Zemí, selhání primárního i sekundárního X-pásmového radia nebo vypnuté hodiny, které zajišťují orientaci v čase. 

Více než 600 pokusů

Vědci se již pokusili s Opportunity spojit více neš šestsetkrát. Naděje na spojení je však každým dnem menší a nezbývá už příliš mnoho času. V současné době je totiž na Marsu větrné období, které v minulosti výrazně dopomohlo k čištění solárních panelů od prachu a ty se tak mohly opět dobíjet. To se však rychle chýlí ke konci a blíží se zima, která přinese extrémně nízké teploty. Ty mohou způsobit nenávratné poškození baterie i elektrických obvodů. 

Rover Opportunity přistál na rudé planetě v roce 2004 a to společně s takřka identickým vozítkem nazvaným Spirit. Podle původních plánů měli oba roboti na Marsu strávit tři měsíce. Ačkoli za tuto dobu splnili všechny hlavní úkoly mise Mars Exploration Rove, Spirit byl z provozu stažen až v roce 2010 a Opportunity fungovala až do loňského léta.

Pokud se kontakt v nejbližší době navázat nepodaří, bude to podle vědců smutný konec jedné z největších marsovských misí, které kdy byly uskutečněny.